Uma implantação surpresa enviou uma mensagem ao Irã: Os B-1s são rápidos, ágeis e mais fáceis do que você pensa…

Quando quatro bombardeiros B-1  (B-one, bone, osso em inglês) foram lançados no ensolarado céu de outubro de 2019 na base aérea de Ellsworth, eles estavam em uma missão para enviar uma mensagem, ou talvez, duas.

As equipes de bombardeiros estavam se preparando para o Exercise Global Thunder, o maior exercício do Comando Estratégico dos EUA (US Central Command – CENTCOM), quando novos ordens chegaram. Em vez de atacar alvos de exercícios nos EUA e na Europa, eles foram para o leste, para o Golfo Pérsico, numa clara e física mensagem para o Irã: não mexa com os EUA. A outra mensagem foi para o resto da Força Aérea, e talvez para o mundo: The Bone está de volta.

O Comando Central dos EUA havia visto ameaças crescentes do Irã durante todo o ano, incluindo a queda (ou derrubada) de um drone RQ-4 de vigilância marítima da Marinha dos EUA no Estreito de Ormuz em junho de 2019. Em outubro do mesmo ano, sem nenhum bombardeiro no teatro, o Comando Central das Forças Aéreas queria enviar uma mensagem, e o general Timothy M. Ray, comandante do Comando de Ataque Global da Força Aérea (Air Force Global Strike Command – AFGSC), quis fazer uma observação.

Durante a maior parte de 2019, os problemas da frota B-1B Lancer foram bem conhecidos. Após 18 anos de implantações contínuas na área de operações do Comando Central, os B-1 necessitavam de grandes reparos. Durante meses, os mantenedores cuidaram meticulosamente de uma longa lista de correções necessárias. Então, em outubro de 2019, Ray pensou que os B-1s poderiam entregar uma mensagem surpresa com uma implantação inesperada e de longo alcance.

Eles precisavam mostrar um pouco de algo diferente no CENTCOM por causa do Irã“, disse Ray. “O B-1 não estava sendo considerado por muitas razões óbvias. Mas eu vi uma oportunidade…

Era a mensagem certa e imprevisível“, continuou Ray. “Os iranianos e todo mundo não esperavam…Mostrou que podemos colocar nossos bombardeiros em qualquer lugar do mundo que quisermos.

Enquanto Ellsworth e outras bases do Air Force Global Strike Command estavam se preparando para o Global Thunder, as quatro equipes B-1 foram lançadas de Dakota do Sul. Eles contataram um KC-10, reabasteceram e seguiram para o Atlântico. Eles realizaram mais dois encontros com aviões-tanque KC-135 baseados na base aérea de Mildenhall, Reino Unido, e cruzaram a Europa. Logo, se aproximando do Oriente Médio, eles efetuaram outro REVO com mais dois KC-135 operando a partir de uma base do CENTCOM.

Apenas 51 horas após a ordem, os quatro B-1 aterrissaram na base aérea de Prince Sultan, na Arábia Saudita. A chegada deles levou fotografias e cobertura de notícias transmitindo apenas a mensagem que o Comando esperava.

O voo foi “completamente inesperado“, disse Ray. “Então, acho que mostra que não precisamos estacionar bombardeiros no teatro em tempo integral.

Desgastado até os ossos

Apenas alguns meses antes, não parecia possível. Após anos de constantes operações de combate no Oriente Médio e duas implantações de alto perfil em 2018 e 2019, a comunidade B-1 estava exausta.

Quando os B-1s voltaram para casa no Texas, após uma implantação em março de 2019, eles tinham muito do que se orgulhar: durante seis meses, os Lancers voaram 4.471 horas em 390 missões, lançando 920 ataques aéreos.

As operações prolongadas de combate causaram grandes prejuízos aos bombardeiros. Com seus motores potentes e asa de geometria variável, os B-1s foram projetados para voar em velocidades supersônicas a baixa altitude para operações de bombardeio estratégicas. Mas no Oriente Médio, os B-1 voaram alto e devagar, com as asas no enflechamento mínimo e carregados de bombas pesadas, em missões de apoio aéreo aproximado no Iraque e no Afeganistão.

O General da Força Aérea dos EUA, David L. Goldfein, reconhece o preço cobrado por esta missão. Como comandante de componentes aéreos das Forças combinadas na região de 2011 a 2013, ele convocou os B-1s que voam de Al Udeid para o norte do Afeganistão, onde a missão exigia que eles passassem o tempo com o apoio de KCs enquanto aguardavam chamados para ataques. Ele mesmo voou em uma dessas missões no dia de Natal.

Você acha que não seria um ambiente exigente?“, disse Goldfein, “mas acontece que isso coloca tensões no avião que você não antecipa…agora estamos tendo que pagar o flautista.

Os técnicos da base aérea de Dyess descobriram 1.400 discrepâncias ao vasculhar as consequências dessa última implantação.

Para aqueles que sabem, não foi surpresa. Em maio de 2018, um B-1 de Dyess sofreu uma emergência a bordo durante uma missão de treinamento. Quando a tripulação tentou ejetar, o primeiro assento de ejeção falhou, forçando a tripulação a tentar pousar o bombardeiro. Os tripulantes foram premiados com a Distinguished Flying Crosses por pousar a aeronave com sucesso, e o restante da frota B-1 foi aterrada enquanto os mantenedores verificavam todos os assentos ejetores da frota.

Menos de um ano depois, a frota voltou a ser aterrada por quatro semanas, quando foram detectadas falhas no sistema de reabastecimento aéreo.

Consertando a frota

O retorno do combate e o tempo de inatividade nas duas bases de B-1 fizeram com que o AFGSC avaliasse seus processos e trabalhasse urgentemente para solucionar os problemas. Isso incluiu um novo foco no gerenciamento de frota, aumentando os recursos de manutenção com a ajuda da Boeing, trabalhando metodicamente através de um grande número de pedidos técnicos em conformidade com o tempo e resolvendo os problemas nos sistemas de saída.

Na Base Aérea de Tinker, Oklahoma, a USAF montou uma linha de reparo de estruturas dedicada para solucionar os danos identificados durante as inspeções individuais. O primeiro B-1 chegou em outubro de 2019 e concluiu a reforma em dezembro.

Sabemos pelo número da cauda que partes da aeronave têm excesso de fadiga ou corrosão que podem causar contratempos mais tarde“, disse o coronel Gregory Lowe, comandante do 76th Aircraft Maintenance Group.

A primeira fase do trabalho de reparo focou na conclusão de sete tarefas urgentes para cada uma das 10 aeronaves com altos requisitos de horas de voo, quando comparadas ao restante da frota B-1. A linha permite um processo de reparo fly-in, fly-out com 5.000 horas/homem investidas em cada B-1.

Em setembro, o número de discrepâncias em Dyess havia caído para 200. Em novembro, Ellsworth teve seu primeiro mês de voo “normal” em cerca de um ano; Dyess seguiu o exemplo em dezembro.

Nossa frota está se recuperando e estamos voando mais“, disse Ray.

Ray disse que espera que sua frota B-1 continue melhorando e seja capaz de assumir implantações reais de força-tarefa no próximo ano. Enquanto isso, os B-52 manterão a presença contínua de bombardeiros na base aérea de Andersen, Guam; Os B-1 retornarão como uma força-tarefa eventualmente, mas nenhum cronograma foi definido.

A longo prazo, no entanto, os B-1 provavelmente terão que mudar a forma como operam para permanecer relevantes. Os danos estruturais em alguns jatos são tão graves que podem não ser economicamente viável corrigi-los. Para outros, isso pode significar reduzir a capacidade de acompanhamento de terrenos em baixa altitude para evitar estresse adicional.
O comando também está de olho em mudanças para aumentar a capacidade de porte de armas convencionais do B-1. O Global Strike Command apresentou um B-1 modificado em setembro de 2019. O jato apresentava um compartimento de bombas estendido para mais 2.267 kg de munições ou futuras armas hipersônicas, e oito pontos nas asas para permitir o transporte de mísseis ar-superfície. Com essas mudanças, dois B-1 poderiam carregar a carga de armas de três.

As aeronaves que sobreviverem serão usadas de maneira diferente do que no passado. O B-1 deverá ser usado como bombardeiro de resposta rápida.

Desde o início da vida do B-1, desde o cancelamento original na década de 1970 até passar a um papel apenas convencional na década de 1990, ele enfrentou desafios e se recuperou. O B-1 continuará na ativa até meados da década de 2030.

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