Boeing prepara sua linha original de fabricação do F-15 para receber o novo pedido da USAF.

Já faz 15 anos que a fábrica da Boeing, no norte de St. Louis County, produziu o último caça F-15 para a USAF. Desde então, encomendas de Cingapura, Coreia do Sul e Arábia Saudita sustentaram uma linha de fabricação que construiu mais de 1.500 caças ao longo de quase cinco décadas. A Boeing manteve a produção artificialmente baixa em um esforço para manter a linha em funcionamento, adicionando novos pedidos quando possível. Agora, o cliente original do caça tem um interesse renovado e a Boeing não está perdendo um momento para preparar sua linha de produção F-15 para uma nova rodada de pedidos.

“A maior demanda de nossos clientes, a Força Aérea dos EUA, é a rápida implantação no campo”, disse Prat Kumar, vice-presidente da Boeing e gerente dos programas F-15. “A menos que nós invistamos antes da oportunidade, não estaremos em posição de responder a isso. Como você pode ver, estamos nos esforçando para nos preparar.”

Quatro caças F-15C Eagle sobrevoam St. Louis em 2017. (Foto: Capt. Timothy Reinhart)

Enquanto os militares dos EUA continuam seu movimento em direção aos caças furtivos, ou seja, o F-35 da Lockheed Martin, os dias do F-15, um jato de combate desenvolvido inicialmente no início dos anos 70, pareciam limitados. Agora, pode ter um novo sopro de vida com uma solicitação de orçamento surpresa de US$ 7,8 bilhões da Força Aérea dos EUA, que incluiu oito F-15 no próximo ano e 72 nos quatro anos seguintes.

Mesmo que um orçamento contendo uma nova ordem de F-15 com um novo pacote de defesa, radar e sistemas operacionais ainda ter que passar pelo Congresso, a Boeing está se preparando com uma linha de produção que emprega cerca de 1.100 pessoas.

Na terça-feira, engenheiros e especialistas em manufatura reuniram-se em uma sala de reuniões do piso de montagem do F-15, reorganizando os modelos da linha de produção em um esforço para encontrar a maneira mais eficiente de montar o caça. Como um enorme pedido de F-15 de 2009 da Arábia Saudita termina nos próximos meses, mais 36 F-15 passarão pela linha de montagem de St. Louis a caminho da nação árabe do Golfo do Catar, parte de um pedido de US$ 6,2 bilhões feito em 2017.

A USAF revelou imagens conceituais do novo F-15EX.

Em breve, a área de produção terá que dividir espaço com modelos do novo jato de treinamento T-X da Força Aérea, o contrato de US$ 9,2 bilhões que a Boeing ganhou no final de setembro. Já está construindo cerca de um F-15 por mês, mas os funcionários da Boeing dizem que a linha pode ser aumentada para produzir de dois a três dos aviões por mês com modificações mínimas.

“Com todas as melhorias que fizemos no F-15 ao longo dos anos, há mais interesse no F-15”, disse Andy Stark, gerente de montagem do F-15. “Preferimos ficar à frente da necessidade em vez de esperar pela necessidade acontecer. Então, estamos fazendo esses estudos para que, quando a necessidade ocorrer, já tenhamos o planejamento de negócios e estamos prontos para puxar o gatilho.”

Gerações de trabalhadores ajudaram a reunir os jatos F-15 ao longo dos anos.

“É realmente uma peça do coração de St. Louis”, disse Stark.

O novo F-15EX é baseado nas versões mais modernas que foram desenvolvidas para Arábia Saudita, como o F-15SA acima.

Melhorias no processo de manufatura que ajudam a manter os custos baixos e melhorar a confiabilidade geralmente vêm da mecânica da linha, disse ele. Vários são detentores de patentes. Um deles, Alan Fiquette, 57, residente em Bridgeton, trabalhou no F-15 por mais de 30 anos e detém uma patente para uma ferramenta de perfuração que ele desenvolveu.

“Eu construo hot rods em casa, então é como o último hot rod”, disse ele na terça-feira. “Só um pouco mais caro.”

Batalha do Congresso se aproxima

Embora não seja furtivo como o mais novo F-35, a Boeing elogia a acessibilidade do F-15 e novas atualizações em seus sistemas de defesa e guerra eletrônica. O novo modelo, que a Boeing designou F-15EX, também é 50 por cento mais barato por hora de voo para operar, disse Kumar, o executivo do F-15.

Muitas das atualizações do jato já foram feitas, com o que a Boeing diz ser de US$ 5 bilhões em novos investimentos feitos ao longo dos anos por clientes estrangeiros.

A última versão do F-15 fabricada para USAF foi o F-15E Strike Eagle. (Foto: U.S. Air Force / Staff Sgt. Jordan Castelan)

“A boa notícia é que esta é uma linha contínua, portanto, se o orçamento passar, estaríamos em posição de colocar alguns jatos na linha existente e convertê-los para a Força Aérea dos EUA no ano que vem”, disse Kumar. “No que diz respeito aos programas de combate, essa é a velocidade da luz”.

Mas a vitória da Boeing pode vir às custas de sua concorrente, a Lockheed Martin, que fabrica o furtivo F-35, que deve se tornar o principal caça da Força Aérea. No pedido de orçamento submetido ao Congresso no mês passado, a Força Aérea dos EUA cortou sua solicitação do F-35 para 48, de 54, do ano fiscal de 2021 até 2023, informou o site Bloomberg.

Isso apesar dos relatos sugerindo que a Força Aérea não solicitou inicialmente os F-15 em seu orçamento, mas foi pressionada para incluí-los pelo secretário de defesa.

“Você diz todo tipo de coisa quando é feito refém”, disse Richard Aboulafia, antigo analista de aeronaves militares do Teal Group, sobre os novos pedidos do F-15 da Força Aérea dos EUA. “Tenho muita dificuldade em encontrar alguém que use o azul da Força Aérea que não esteja no governo e que realmente goste dessa ideia.”

Enquanto isso, o escritório do inspetor geral do Pentágono deve divulgar em breve um relatório sobre se o secretário de Defesa em exercício, Patrick Shanahan, promoveu indevidamente os produtos de seu antigo empregador: a Boeing. Ele teve uma carreira de 30 anos na Boeing e assumiu o comando no Departamento de Defesa após a renúncia de Jim Mattis em dezembro. Alguns relatos indicaram que Shanahan menosprezou o programa F-35, embora ele esteja longe de ser o primeiro funcionário a criticar os custos e atrasos do programa.

Mesmo antes de a Força Aérea detalhe seu pedido, cinco senadores de estados onde o F-35 é produzido, incluindo o antigo membro do Senado John Cornyn, Republicano do Texas, enviaram uma carta ao presidente Donald Trump e Shanahan alertou para não financiar o F-15 às custas do F-35.

Até agora, a delegação congressional de Missouri e St. Louis tem estado relativamente quieta sobre a proposta do F-15. Um porta-voz do deputado William Lacy Clay, um democrata que representa a área onde a fábrica da Boeing está, disse que o congressista é favorável.

O senador Roy Blunt, um republicano do Missouri que faz parte do Comitê de Apropriações, chamou o programa F-15 de “crítico” para a defesa do país.

“Com a frota envelhecida do F-15C/D precisando de uma substituição, o F-15EX é a alternativa mais econômica para atender às metas de prontidão, lidar com ameaças em rápida evolução e evitar lacunas de capacidade que nenhum outro caça tático no inventário pode preencher”, disse Blunt em um comunicado.

Aboulafia suspeita de alguns no Pentágono como a idéia de sustentar a base industrial da aviação militar em St. Louis como contrapeso à Lockheed Martin. Ele espera que a Força Aérea dos EUA avance com pelo menos algumas compras de F-15, talvez cerca de 30 dos jatos ao longo de alguns ciclos orçamentários. Pode depender se mais dinheiro pode ser encontrado para comprar mais F-35 do que o orçamento agora, aplacando os apoiadores do programa.

A USAF confirmou os oito primeiros F-15EX, mas especialistas estimam que pelo menos 15 serão fabricados de imediato. (Foto: U.S. Air Force / Senior Airman Victoria Boyton)

“Minha impressão é que isso dura tanto quanto a administração Trump, o que pode demorar um pouco”, disse ele. “Pode ser um par de anos fiscais. Pode ser mais seis anos fiscais … Eles parecem estar fazendo disso uma alta prioridade, e mesmo que o Congresso controle os recursos, a administração pode ser bastante vigorosa quando se trata de definir suas prioridades.”

Mesmo que o plano vacile no Congresso, a linha F-15, em St. Louis, está garantida até o final de 2022, enquanto a encomenda do Catar é preenchida. Ao contrário do passado, Kumar disse que os executivos da Boeing não estão preocupados com a paralisação iminente do programa. Como antes, as encomendas estrangeiras poderiam sempre manter a linha de produção em funcionamento por mais uma década.

“O mundo olha para o que a Força Aérea dos EUA faz”, disse Kumar. “O próprio fato de que a Força Aérea dos EUA solicitou isso no orçamento já alimentou uma quantidade significativa de interesse”.

Um grupo de oficiais militares sul-coreanos esteve na fábrica na terça-feira. O país comprou o jato no passado, mas não tem pedidos no momento.

“Estamos sempre vendendo”, disse Stark, gerente de montagem do F-15.


Fonte: STL Today

7 COMENTÁRIOS

  1. Não lembro de outra aeronave de combate que consiga carregar tanta coisa pendurada. Com certeza essa é uma capacidade complementar ao F-35, sendo ideal para o segundo dia de guerra.

  2. Vida longa a essa águia! Está praticamente renascendo ‘das cinzas’.

  3. 10 desses por aqui já resolveriam os problemas. Trocaria todos os Forevis e amx por 10 F15 e deixava os Gripen e ST. Q nave.

  4. Que incrível, nenhum oponente gostaria de enfrentar esse caça nos céus. E que avião seria para o Brasil, com toda essa extensão territorial.
    O F-15 é um dos caças mais incríveis.

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