Na década de 1970, um pequeno grupo de astrônomos usou o primeiro protótipo do Concorde para perseguir um eclipse total sobre o deserto do Sahara.

Hoje, 21 de agosto de 2017, um eclipse total atinge praticamente todo o território dos EUA, mas numa determinada faixa, a sombra da lua será bem visível e é aí que atrai os astrônomos, pois é o melhor ponto na Terra para se estudar a coroa solar, mas como o Universo é mecânico, a sombra se move. Para um observador, o fenômeno irá durar no máximo 4 minutos.

Imagine agora poder acompanhar a sobra? Você teria muito, mais muito mais que meros 4 minutos e 9 segundos.

Em 1973, um pequeno grupo de astrônomos de todo o mundo tinha uma arma secreta para ver um eclipse, ou melhor, para tornar mais longo do que nunca a visualização: um protótipo do Concorde, capaz de perseguir o eclipse pela Terra ao dobro da velocidade do som.

Concorde 001

O futuro avião de passageiros – desenvolvido em parceria entre os governos francês e britânico – voou pela primeira vez em 1969 e estava chegando ao final de seu programa de teste bem-sucedido. Tinha demonstrado que a viagem supersônica de passageiros era muito possível e era mais fácil de manusear no ar e no chão do que se tinha teorizado. Sob o controle e direção geral do piloto de testes francês André Turcat, o protótipo do Concorde “001” (francês) estabeleceu inúmeros registros de velocidade e altitude. A Era do vôo supersônico de passageiros estava no horizonte, prometendo cruzar o Atlântico  em 3 horas e meia, menos da metade do tempo de um jato convencional.

À medida que os engenheiros franceses e britânicos preparavam seus Concordes para o voo regular de passageiros, o mundo da astronomia solar estava se preparando para seu próprio marco: o maior eclipse solar total já registrado, em 30 de junho de 1973. O eclipse prometia uma visão luxuosa se você estivesse no lugar certo no planeta: um máximo de 7 minutos e 4 segundos de visualização à medida que a sombra da lua passava pelo deserto do Saara. Há somente um eclipse mais longo do que aquele, mas só ocorrerá em junho de 2150.

Independentemente um do outro, os astrônomos da França e do Reino Unido viram uma feliz coincidência no novo avião e no próximo eclipse: no Concorde, eles poderiam seguir a sombra da lua enquanto corria pelo planeta. Em teoria, um transporte supersônico poderia dar-lhes mais de 70 minutos para assistir o eclipse, dez vezes mais tempo de observação do que eles iriam ter no chão, e acima de qualquer potencial nuvem e vapor de água. Eles apenas tinham que colocar as mãos num.

Em Londres, o astrofísico britânico John Beckman estava usando aeronaves para fazer astronomia por anos. “Eu estava trabalhando em um grupo pioneiro de física submilimétrica de infravermelho distante“, lembra. “Naquele momento, você poderia fazer muito pouco trabalho de qualquer tipo no chão. Você teria que ir para montanhas muito altas ou voar“.

Beckman fez um pedido para usar o protótipo britânico do Concorde, o “002”, mas foi recusado, possivelmente porque o programa de teste do Reino Unido estava atrasado em relação ao francês. Em maio de 1972, pouco mais de um ano antes do encontro celestial, um astrônomo do Observatório de Paris, chamado Pierre Léna, levou pessoalmente sua proposta para o piloto francês André Turcat.

André era um piloto cientificamente curioso, ele de imediato se interessou pelo assunto e ouviu o jovem investigador por mais de uma hora durante o almoço em um restaurante dentro do aeroporto de Toulouse. Léna esboçou sua visão sobre uma toalha de papel.

Não sei se esse tipo de aventura seria possível hoje“, arrisca Léna, hoje com 78 anos. “Eu acho que agora todas as estruturas são muito mais organizadas e hierárquicas. Tive a sorte de fazer isso, e é claro, eu era jovem. De fato, eu tive muitas pessoas que me levaram a sério“.

O plano pareceu enganosamente simples. Em velocidade máxima, o Concorde desceria do norte e interceptaria a sombra da lua sobre o noroeste da África. Viajando juntos quase à mesma velocidade, o Concorde essencialmente acompanharia o eclipse solar na superfície do planeta, dando aos astrônomos uma oportunidade sem precedentes para estudar os vários fenômenos tornados possíveis por um eclipse: a coroa solar etérea, o efeito da luz solar no escuro, a própria atmosfera e o breve flash vermelho da cromosfera, uma região estreita ao redor do sol.

O Concorde 001 decola para caçar o eclipse. A precisão dos cálculos foi de exatos 1 segundo.

Turcat ficou impressionado. Ele levou a idéia para seus superiores na Aérospatiale, que incrivelmente deram luz verde para prosseguir e, o mais incrível, a companhia francesa viu naquilo uma bela jogada publicitária, bem ao contrário dos britânicos. A Aérospatile concordou em assumir o custo da missão.

Turcat e o engenheiro-chefe Henri Perrier trabalharam em todos os detalhes, com base em padrões climáticos e até temperaturas terrestres nos lugares onde o Concorde poderia decolar, o que afetaria a carga de combustível. (Os motores do Concorde foram otimizados para a atmosfera superior, embora isso os tornasse menos eficientes no solo.

Léna e seus colegas começaram a pensar em quais experimentos eles levariam para a estratosfera e descobriram os detalhes de como realmente interceptar o eclipse. Depois de decidir sobre Gran Canaria como um bom ponto de partida, a equipe planejou uma rota para o sul e depois para o leste ao longo da linha do eclipse. Turcat e Perrier analisaram quais pistas da África podiam lidar com aviões de 60 metros de comprimento. Eles tiveram de rearranjar mais para o oeste possível, para N’Djamena no Chade, com Kano na Nigéria como uma alternativa de segurança. O encontro real aconteceria sobre a Mauritânia, que concordou em fechar seu espaço aéreo para o tráfego aéreo comercial à meia-noite da noite anterior.

Havia muito a cobrir“, lembra Léna. Primeiro foi a transformação mecânica do avião. Acontecendo durante o solstício de verão e praticamente ao longo do Trópico de Câncer, o eclipse ficaria no zênite: diretamente acima deles. Para visualizá-lo corretamente, eles precisariam instalar vigias no teto e projetar um aparelho para fotografar através dele.

As janelas teriam que resistir à diferença de pressão entre a cabine e o exterior, bem como as altas temperaturas – cerca de 100º C na parte exterior da fuselagem em voo supersônico, devido ao atrito. Se a vigia fosse explodir durante o voo, isso não arriscaria necessariamente a segurança do voo, mas exigiria um pouso de emergência e um final para o experimento.

À medida que a pesquisa avançava ficávamos mais entusiasmados, ficou claro para nós que não poderíamos fazer o voo sem oferecê-lo também a outros cientistas. Então tomamos a decisão de usar a capacidade máxima do Concorde e compartilhá-lo entre cinco equipes. Haveria cientistas a bordo do Instituto Francês de Astrofísica, do Observatório Nacional Kitt Peak, do Laboratório Nacional Los Alamos, da Universidade Queen Mary de Londres e da Universidade de Aberdeen. Então, houve cinco experiências diferentes, que tiveram a vantagem de mitigar o risco de falha. Cada um tinha um objetivo muito diferente“.

Em fevereiro de 1973, com apenas quatro meses até o eclipse, os pesquisadores corriam para os preparativos finais. Além das restrições de tempo do sol e da lua que se aproximava rapidamente, cada experimento teria que lidar com as limitações impostas pela própria aeronave. Nada poderia causar um curto-circuito – um fogo a bordo seria catastrófico – e tudo tinha que ser construído para suportar as vibrações na decolagem. Apesar do registro de segurança da aeronave, os cientistas sabiam dos riscos em voar em qualquer aeronave experimental a velocidades supersônicas.

Precisamente às 10h08min da manhã de 30 de junho, os quatro motores Olympus 593 sob as asas brancas do Concorde foram acionados ao máximo e os pós-combustores ligados. O Concorde “001” correu pela pista do aeroporto de Las Palmas em Gran Canaria. Milhares de km a leste, a sombra da lua já estava correndo pelo Atlântico a mais de 1.200 km/h, traçando um caminho a leste da América do Sul em direção à costa africana.

Léna, Beckman e os outros sete astrônomos a bordo não tiveram tempo para desfrutar da alegria. “Nós estávamos executando todos os procedimentos em nossas mentes“, lembra Léna, “e assim que obtivemos autorização do cockpit para sair de nossos assentos, nos levantamos e começamos a trabalhar. Tínhamos que verificar novamente os instrumentos, os gravadores…não havia espaço para emoção, que só veio depois“.

Dois minutos após a decolagem, a aeronave atingiu Mach 1, ou cerca de 1.137 km/h em altitude, e dirigiu-se para o sudeste para a sombra móvel. Subindo a estratosfera a uma altitude de 17.000 m, Turcat empurrou a manete e o concorde alcançou Mach 2.05, mais do que o dobro da velocidade do som. Mesmo depois de alguns voos de teste, a atmosfera a bordo era tensa – o tempo e o equipamento tiveram que funcionar perfeitamente. Ajudado pelos dois sistemas de orientação inercial de bordo do Concorde, a equipe guiou a aeronave ao longo da trajetória cuidadosamente mapeada e encontrou o eclipse com precisão. A perseguição começara.

Sob as quatro vigias especialmente feitas, Léna e Beckman, e outros a bordo, concentraram-se na ciência. Léna e sua equipe concentraram seus esforços na detecção de partículas de poeira deixadas por cometas no halo solar, tentando determinar se havia um anel ou esfera deles ao redor do sol. Paul Wraith da Escócia usou uma vigia lateral para assistir o efeito produzido pela escuridão repentina sobre os átomos de oxigênio na atmosfera da Terra, enquanto o veterano caçador de eclipse no ar, Donald Liebenberg, media as pulsações na intensidade da luz.

Beckman, entretanto, estava ocupado em multitarefas, registrando num gravador em seu peito para que ele pudesse fazer observações de áudio sobre a cromosfera. “Todo mundo estava muito concentrado no que estavam fazendo“, lembra ele, “mas eu tive tempo de olhar para fora em um ponto e ver a borda da umbra, onde a penumbra e a luz do dia se encontram. Eu podia ver a curvatura da terra, era bastante incrível. Também fui capaz de contemplar a coroa e, à medida que a lua ocultava lentamente o disco solar, vi a cromosfera, que piscou em luz vermelha brilhante“.

A ciência e o Concorde poderiam ter continuado, mas o local de pouso no Chade estava chegando rápido. Cada equipe envolveu suas observações e conseguiu roubar alguns momentos olhando para as areias do Sahara a uma vista que poucos testemunham. Ao todo, os experimentadores observaram a totalidade do eclipse por um recorde de 74 minutos.

Virando para o sul e para fora da escuridão, Turcat começou a seguir o plano de voo. “Eu teria 10 toneladas de querosene após a chegada“, ele escreveu mais tarde, dando-lhe “quarenta minutos de espera e o direito a uma aproximação perdida“. O Concorde pousou suavemente.

A tripulação e os astrônomos chegaram a uma cena surreal. Havia uma tentativa de golpe de estado (possivelmente cronometrado para coincidir com o eclipse). Veículos blindados misturavam-se com pessoas na rua que estavam usando vidro esfumaçado para contemplar o sol.

Em um único voo, o Concorde tinha dado aos astrônomos mais tempo de observação de eclipse do que todas as expedições anteriores do século XIX, gerando três artigos na revista Nature e uma riqueza de novos dados. Mas hoje Léna, que recentemente publicou um livro em francês e inglês sobre o experimento, Racing the Moon’s Shadow, é modesto sobre o que conseguiu.

Os cinco experimentos foram todos bem sucedidos, mas nenhum deles revolucionou nossa compreensão da coroa“, diz ele de uma maneira desonestamente honesta sobre o impacto imediato do voo.

Em 1999, durante um eclipse solar sobre a Europa, três Concordes (dois britânicos e um francês) perseguiram o evento, mas ambos lotados de turistas que pagaram milhares de dólares por aquela aventura.

Léna duvida que seu incrível voo possa ser repetido na atualidade, mesmo se houvesse um transporte supersônico. Hoje, os satélites espaciais podem assistir o sol 24 horas por dia, 7 dias por semana e criar eclipses artificiais permanentes que revolucionaram a nossa compreensão da nossa estrela, embora a observação de eclipses na Terra ainda seja útil para a astronomia.

Na época, nosso conhecimento da coroa solar era muito, mas muito limitado“, explica Léna. “Hoje, temos muito menos necessidade de vôos de eclipse do ponto de vista científico porque podemos colocar missões como o SOHO no Espaço, que faz essencialmente o que fizemos a bordo do Concorde. Nossos métodos de observação mudaram muito, então duvido que hoje aja motivo para uma missão como aquela“.


FONTE: Motherboard

 

3 COMENTÁRIOS

  1. Bacana, não sabia disso. CAVOK é mais do que informações aeronáuticas. CAVOK é cultura aeronáutica!!!

  2. Que matéria bacana. Quando você olha essas imagens antigas do mundo da aviação, mesmo que você não presenciou ou não é da época do acontecimento, mesmo assim da uma certa "nostalgia". É muito legal.

  3. Giordani parabéns uma matéria bem escrita e nos leva a aquele tempo. Obrigado.

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