O B-52H e seus tradicionais e mais conhecidos oito motores TF33 da Pratt & Whitney.

Há uma velha piada que atravessa a frota de bombardeiros dos EUA de que, quando os bombardeiros B-1 e B-2 forem aposentados e levados para o cemitério, os pilotos destas aeronaves serão levados de volta para casa a bordo de um B-52 Stratofortress. Com as recentes propostas de remotorizar a frota do Boeing B-52, isso poderá se tornar verdade.

O YB-52 voando sobre o Dry Lake, com motores J75.

Esta lendária aeronave sobreviveu a quase todas as aeronaves. O protótipo Boeing XB-52 foi utilizado para uma série de testes utilizando um motor J75 equipado com pós-combustor nos pilares das asas externas. A Boeing havia projetado substituí-lo. Esta breve história fará uma retrospectiva de muitos dos esforços propostos para manter a frota do B-52 atualizada com novos motores, desde o seu início.

Boeing B-52A-1-BO Stratofortress (52-001) durante seu primeiro voo, em 5 de agosto de 1954. (Foto: U.S. Air Force)

A primeira aeronave B-52A de produção voou pela primeira vez em 5 de agosto de 1954, com as primeiras B-52B em serviço após pouco tempo depois. Apesar de ter sido equipado com oito motores Pratt & Whitney J57, o bombardeiro parecia pouco potente desde o início. Mesmo com a injeção de água adicionada para propulsão adicional na decolagem, a aeronave sofria com desempenho marginal com uma carga total de armas em um dia quente.

XB-52 durante testes com os motores J75 equipados com pós combustão.

No início de 1956, o major-general Al Boyd, vice-comandante de sistemas, pesquisa aérea e comando de desenvolvimento (ARDC), solicitou a viabilidade de substituir o par de J57 por um único motor J75 com pós-combustão em cada um dos pilones externos para obter melhor desempenho. O protótipo XB-52 foi disponibilizado e a aeronave realizou uma série de voos nessa configuração entre novembro de 1957 e agosto de 1958, registrando mais de 140 horas de voo. Apesar do relatório final declarar uma ‘melhoria substancial de desempenho’, a configuração não foi adotada para a frota.

O último B-52H fabricado (61-0040), em 1962.

Quando o último B-52 foi entregue à Força Aérea dos EUA em 26 de outubro de 1962, essa variante final do modelo H estava agora utilizando os atuais motores turbofan Pratt & Whitney TF33, que apresentaram desempenho muito melhor do que os J57 originais.

Vista frontal do Boeing JB-52E (S / N 57-0119).(Foto: U.S. Air Force)

Outra tentativa de encontrar novos motores ocorreu em 1969, quando a Boeing iniciou um estudo para remodelar a frota B-52 e novamente em agosto de 1971, quando a USAF e a Boeing realizaram um estudo mais detalhado sobre a substituição dos motores por turbofans de High Bypass Ratio em todos os modelos B-52G e H.

A Boeing estudou um conceito usando um turbofan único em cada um dos quatro pilones nas asas e outro conceito que usava dois motores em um único pilone interno. Durante 1975, com o altamente contestado programa Rockwell B-1 em pleno andamento, os membros do Congresso ofereceram um ‘B-52I’ re-motorizado e atualizado como um substituto. Mais uma vez, ele não foi adotado.

Testes com motores Pratt & Whitney.

Numerosos motores foram propostos para o B-52 ao longo dos anos, como o Pratt & Whitney J75, o Rolls-Royce RB211-535 e o CFM International CFM56, com diferentes designações sendo aplicadas as aeronaves remotorizados, incluindo B-52I, B-52R e B-52RE.

Boeing JB-52E (S/N 57-0119) em voo com motores GE TF-39. (Foto: U.S. Air Force)

Nos anos 80, a Pratt & Whitney fez um estudo detalhado sobre a substituição dos oito TF33s por quatro motores PW2000 (F117). Como era esperado que o B-52 fosse substituído pelo B-1 e B-2 em meados da década de 90, essa ideia nunca ganhou força. A questão foi estudada novamente em janeiro de 1996, após um incidente com o B-52H (#60-0054), quando uma falha dupla de motores fez com que os motores número 3 e 4 parassem de funcionar em voo. Nesse caso, a Boeing e a Rolls-Royce se uniram e propuseram o uso do Rolls-Royce RB211-535 semelhante aos usados nas aeronaves comerciais 757. A Força Aérea dos EUA mais uma vez rejeitou a proposta.

Propostas de motores para remotorizar os B-52 da USAF. (clique para ampliar)

Em 2003, o custo de revisão dos antigos motores TF33 triplicou e outro estudo da USAF/Boeing sobre o remotorizaçao da frota determinou que custaria aproximadamente US$ 4,5 bilhões para ser concluído, mas proporcionaria uma economia de quase US$ 15 bilhões ao longo da vida útil do avião bombardeiro, além de aumentar o alcance de combate em 22% e reduzir as emissões de gases de efeito estufa. A competição de motores entre o Pratt & Whitney PW2000, o Roll-Royce RB211-535 e o CFM International CFM56 (F108) poderia ser parcialmente financiada pela Lei de Desempenho de Economia de Energia, que permite ao Governo Federal fazer parceria com a indústria privada em métodos de conservação de energia. Apesar da quantidade de esforço investido nessa proposta, nada se compara ao esforço de engenharia.

Rolls-Royce fez uma recente proposta para o motor F130.
A GE apresentou proposta para o Passport.

Depois que a Força Aérea dos EUA decidiu que o B-52 estaria em serviço até pelo menos 2040, quando o serviço planeja ter aposentado todos os bombardeiros B-1B e B-2, uma nova proposta em 2018 foi empreendida para reprojetar o frota de 76 aviões para voar ao lado do Northrop B-21 Raider da próxima geração. Esse último esforço é conhecido como Programa de Substituição de Motores Comerciais (CERP), com a idéia de equipar a lendária aeronave com motores comerciais a jato comerciais prontos para produção e em produção. A meta é de 20 a 30% a mais de eficiência no consumo de combustível, com um aumento de 40% no alcance, facilidade de manutenção utilizando o mais recente equipamento de diagnóstico a bordo e menores emissões de gases de efeito estufa.

Proposta de Boeing B-52 com motores CFM International CFM56.

A Pratt & Whitney, a Rolls-Royce e a General Electric deverão competir pelo contrato plurianual para comprar mais de 600 motores de substituição, com a Boeing servindo como integrador nos sistemas.

Proposta da Rolls-Royce manterá o B-52 com 8 motores F130.

Um dia, uma nova aeronave será projetada para substituir esta máquina lendária e esse último esforço pode ser a melhor esperança de manter essa aeronave icônica voando por pelo menos mais um quarto de século, provando que os soldados antigos nunca morrem, eles simplesmente desaparecem.

Um bombardeiro B-52H Stratofortress da Força Aérea dos EUA, designado para o 20º Esquadrão de Bombardeiros Expedicionárias, da Base da Força Aérea de Barksdale, Louisiana. (Foto: U.S. Air Force / Master Sgt. Richard P. Ebensberger)
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