No ano em que o Mundo celebra o 50.º aniversário da Apollo 11, vale lembrar os desbravadores que completaram a mesma missão com uma ordem crítica: não pousar na lua.

Em breve o Mundo – e especialmente os EUA – reconhecerá o 50.º aniversário dos primeiros Humanos a caminhar na lua.

Lembramos e celebramos o heroísmo da tripulação da Apollo 11: a humildade de Neil Armstrong fazendo as primeiras pegadas; a seriedade de Buzz Aldrin durante os momentos críticos da descida final do módulo lunar Eagle; e a vigília solitária de Michael Collins em órbita acima de seus companheiros, esperando para trazê-los de volta para casa.

Mas também precisamos celebrar os muitos desbravadores que tornaram possível essa missão histórica. Entre os mais críticos estavam a tripulação da Apollo 10, que foi convidada a realizar um ensaio completo da missão Apollo 11 apenas dois meses antes. Comandante Thomas P. Stafford; John W. Young, piloto do módulo de comando; e Eugene A. Cernan, piloto do módulo lunar, fez quase tudo que Aldrin, Armstrong e Collins fizeram, mas pararam pouco antes de aterrissar na lua.

Da esquerda, Eugene A. Cernan, piloto do módulo lunar; John W. Young, piloto do módulo de comando; e Thomas P. Stafford, comandante, em 1968.

Imagine se Ferdinand e Isabella tivessem enviado um navio para o Novo Mundo em 1491 e pedido a seu capitão e tripulação que encontrassem novas terras a oeste sem sair do navio para pisar nelas, porque o próximo capitão e a tripulação deveriam fazer em 1492.

Parece irreal ir por todo esse caminho, correr todos esses riscos e depois recuar, não colher as recompensas. Em certo sentido, porém, essas eram as instruções, e esse era o peso da tripulação relativamente desconhecida da Apollo 10, cinquenta anos atrás.

Impulsionada pelo discurso do presidente dos EUA John F. Kennedy em 1961, desafiando a nação a “comprometer-se a atingir a meta, antes que esta década acabe, de pousar um homem na Lua e trazê-lo em segurança para casa“, a NASA prosseguiu por 8 anos numa corrida lunar. Este empreendimento arrojado empregaria cerca de 500 mil engenheiros, técnicos, cientistas e outros, tanto no governo quanto na indústria. Também custou a vida de três astronautas heróicos – Gus Grissom, Ed White e Roger Chaffee – que morreram no incêndio de 1967 da Apollo 1.

Voos sucessivos da Apollo tiveram que se tornar mais seguros e mais ousados ao mesmo tempo para cumprir o prazo de Kennedy. Atrasos na conclusão do módulo de pouso lunar, também conhecido como Módulo de Excursão Lunar, significou que a Apollo 8 seria a primeira missão lunar tripulada a pilotar apenas o módulo de comando, a partir da qual a famosa foto da Terra nascendo de 1968 foi tirada. Coube à tripulação da Apollo 9, em março de 1969, fazer a primeira missão de teste do módulo no Espaço, passando 10 dias na órbita da Terra.

O palco estava montado para um ensaio completo da próxima tripulação até a plataforma de lançamento. Todos os oficiais da Apollo 10 ganharam asas de astronautas durante o Projeto Gemini, precursor da NASA para a Apollo. Sua missão a bordo era simples: Praticar e resolver as dificuldades e preparar o terreno para um pouso bem-sucedido na Lua (e um retorno seguro à Terra).

Mas havia uma ordem crítica: não pousar na lua.

Seria a primeira vez que o módulo lunar voaria no ambiente para o qual foi construído. Todos os riscos que eles correriam para provar os equipamentos e procedimentos – lançamento; acoplagem orbital na órbita da Terra; a viagem de três dias da Terra à Lua; entrada na órbita lunar; descida do módulo, apelidado de Snoopy, quase à superfície; subida e re-acoplagem; mais três dias de volta à Terra; reentrada e amerissagem no Oceano Pacífico – foram os mesmos riscos que a tripulação da Apollo 11 teria que enfrentar, com uma distinção. Um pouso na lua não era para acontecer.

Eles executaram o ensaio sem falhas. Enquanto Young circulava acima deles no módulo de comando e serviço apelidado de Charlie Brown, Stafford e Cernan acionavam o motor do módulo e desciam em direção ao local de pouso nas planícies vulcânicas, escuras e suaves do Mar da Tranquilidade.

Eles acabariam chegando com o módulo a apenas 14,3 km acima da superfície, perto o suficiente para testar o radar de pouso, numa altitude máxima das aeronaves comerciais que sobrevoam a superfície da Terra. Enquanto transmitiam suas reações e perspectivas de volta a Young a bordo do Charlie Brown, Cernan gritou: “Oh Charlie! Acabamos de ver a Terra e isso é magnífico!

A visão da gritante paisagem lunar abaixo deles daquela altitude, marcada por bilhões de anos de crateras de impacto, era tão impressionante para a tripulação. As transcrições de suas conversas revelam que eles não tinham muito tempo livre para admirá-lo, dada a intensa concentração (e ocasional reparo por falhas no computador) necessária para voar no Snoopy.

Ainda assim, em determinado momento, Stafford comentou: “Parece que estamos chegando tão perto que tudo o que você tem a fazer é colocar o gancho da cauda para baixo e estamos lá”. Cernan ficou tão empolgado quanto, exclamando:”Isto é assim!

Tirando fotos pela janela e pegando muitos passos – eles são um caso de sucesso, Stafford proclamou: “Diga a Jack Schmitt” – referindo-se a um colega geólogo-astronauta e futuro andarilho da Apollo 17 – “que aqui há pedras suficientes para encher Galveston Bay¹!

O que passou pela cabeça deles quando Houston finalmente enviou a ordem para disparar o motor de subida e voltar para cima? Deve ter sido tão tentador continuar com o pouso. Cernan estava melancólico: “A espaçonave está boa e não há problemas, Charlie, exceto que seria bom estar por aqui mais vezes…

Mas o Snoopy não tinha combustível suficiente para aterrissar na Lua e depois decolar novamente. De acordo com Craig Nelson, autor do livro “Rocket Men”, Cernan especulou que o módulo de subida tinha sido propositadamente abastecido com combustível insuficiente: “Muitas pessoas pensavam sobre o tipo de pessoas que éramos: Não dê esses caras uma oportunidade de pousar, porque eles podem!

Dois meses depois, enquanto o mundo inteiro olhava, passos humanos foram enfim deixados na superfície poeirenta da lua por Neil e Buzz.

A disposição da tripulação da Apollo 10 de servir como substitutos em vez das estrelas do show seria, com o tempo, generosamente recompensada pela NASA.

A tripulação da Apollo 11 interroga a tripulação da Apollo 10 após o voo da 10.

Young desceu até a superfície da lua como comandante da Apollo 16 e, mais tarde, comandou o primeiro voo do Ônibus Espacial. Cernan também chegou à superfície como o comandante da Apollo 17 em 1972, e detém o título de ser a última pessoa a ter andado na lua.

Embora Stafford nunca mais tenha voltado à Lua, ele foi o comandante do Projeto Apollo-Soyuz em 1975, atracando com os homólogos soviéticos na órbita da Terra.

Nos anais da história, a missão da Apollo 10 foi ofuscada pelas viagens posteriores à superfície lunar. Mas os astronautas da Apollo 10 foram pioneiros e sua história acrescenta riqueza e humanidade à história da corrida à lua. Suas conquistas e os riscos que eles tomaram para ajudar os Estados Unidos a vencer merecem ser lembrados e celebrados.


Com informações do New York Times


¹ Estuário no litoral do Texas, Estados Unidos, com uma área de cerca de 1500 km²

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