O programa espacial da China recentemente realizou um teste de demonstração do seu primeiro planejado pouso na superfície de Marte em uma torre de quase 140 metros. Mas um componente da missão igualmente crucial enfrenta um tipo diferente de teste em dezembro.

É quando o maior foguete do país retoma o voo, partindo do Centro de Lançamento de Satélites Wenchang, na ilha de Hainan, no sul da China. O Long March 5 , com 56 metros de comprimento e uma massa na decolagem de quase 867.000 kg, é um dos maiores foguetes ativos do mundo, comparável ao europeu Ariane 5 ou ao norte-americano Delta IV Heavy , ganhando o apelido de “cinco gordos” em chinês.

Com este foguete, a China pretende lançar a missão Chang´e 5, que é uma missão lunar com retorno à Terra trazendo amostras do solo do satélite natural e sua primeira missão interplanetária, com destino a Marte, no próximo ano. Uma variante menor no comprimento, o Long March 5B, será usado para lançar os módulos da estação espacial planejada da China na órbita baixa da Terra.

No entanto, todos esses projetos enfrentarão atrasos novamente se o Long March 5 não tiver um retorno bem-sucedido.

O Long March 5 fez uma estréia instável no final de 2016; seu segundo lançamento, em julho de 2017, o foguete não conseguir alcançar a órbita planejada depois que um motor de primeiro estágio se desligou subitamente. A anomalia adiou o lançamento da Chang’e 5, que estava programado para novembro de 2017.

Agora, depois de redesenhar e testar seus motores de hidrogênio líquido-oxigênio líquido de primeiro estágio, o Long March 5 está novamente pronto para o voo. A primeira missão do foguete, prevista para decolar em meados e final de dezembro, levará o Shijian 20, um grande satélite de comunicações experimental.

Espera-se que o Shijian 20 aumente bastante a capacidade de comunicações por satélite de alto rendimento da China, uma vez que atinja sua órbita geoestacionária, a 35.786 quilômetros acima da Terra. Shijian 20 também carregará uma carga útil de comunicação a laser de demonstração de tecnologia e novos propulsores de íons.

A China perdeu o Shijian 18, um satélite semelhante baseado na mesma nova plataforma de grandes satélites, durante o fracassado lançamento de 2017 e, provavelmente, outro satélite de comunicação, chamado de ChinaSat 18, em agosto.

Apesar da importância da carga útil nesse contexto, a principal preocupação da China durante o lançamento do próximo mês será liberar o foguete para projetos mais ambiciosos. Os preparativos para o lançamento da família Long March 5, incluindo montagem e teste de foguetes, levam cerca de dois meses, forçando a China a um maior tempo entre as missões.

Se o Long March 5 funcionar bem, o próximo lançamento será um teste do Long March 5B, que levaria um protótipo de uma nova espaçonave tripulada projetada para levar os astronautas além da órbita baixa da Terra. O sucesso desse voo permitiria à China começar a se preparar para o lançamento dos 20.000 kg do núcleo da Estação Espacial Chinesa.

E em março de 2020 a sonda Mars da China, programada para ser lançada no final de julho ou no início de agosto de 2020, usando a mesma janela de lançamento que o rover Mars 2020 da NASA.

A próxima missão a voar provavelmente lançaria os 8.000 kg da nave lunar Chang’e 5 no final de 2020. Essa missão visa coletar 2 kg de amostras lunares e devolva-as à Terra após um encontro orbital lunar automatizado complexo entre um veículo de subida e um módulo de serviço.

Se esses lançamentos correrem bem, a China poderá começar a construção de sua estação espacial em 2021. O complexo acabará por consistir no módulo principal Tianhe e em dois módulos para experimentos. A China também planeja lançar um telescópio espacial da classe Hubble na mesma órbita, capaz de atracar na estação espacial para manutenção e reparos.

Todos esses planos dependem do Long March 5 e sua variante 5B. Os preparativos para a missão crucial de retorno ao voo estão em andamento.

Com um estágio central que mede 5 m de diâmetro, o foguete é muito largo para ser transportado por via férrea como os foguetes anteriores da China. Em vez disso, navios de carga especialmente projetados, apelidados de Yuanwang 21 e Yuanwang 22, coletaram os componentes. Os contêineres que sustentavam os estágios dos foguetes e os impulsionadores laterais chegaram ao Centro de Lançamento de Satélites de Wenchang no final de outubro.

Ao contrário dos três centros de lançamento internos fechados da China, Wenchang é mais aberto ao público e possui áreas de visualização a distâncias seguras. A China ainda não anunciou se haverá um webcast ao vivo (ou quase isso) da missão, como foi disponibilizado para os dois lançamentos anteriores, dada a última falha e as muitas esperanças que restam neste lançamento. O país também não anunciou o momento exato do próximo lançamento.

É claro que o destino da família de foguetes Long March 5 não foi a única incerteza na mente das pessoas no teste público do módulo de aterrissagem de Marte na província de Hebei no dia 14 de novembro. “Após o lançamento, levará cerca de sete meses para o a sonda chegar ao seu destino, mas o processo de pouso dura apenas sete minutos“, disse Zhang Rongqiao, designer-chefe da missão de exploração da China em Marte, durante o teste. “Portanto, o pouso é a parte mais difícil e desafiadora da missão de Marte.

Mas sem um lançamento bem-sucedido, não há chance de um pouso bem-sucedido.


Com informações de space.com

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