No mês que vem quase meio século desde que os Estados Unidos pousaram pela última vez uma espaçonave na Lua, a NASA deve anunciar planos para um retorno.

Mas a Agência apenas estará junto para o passeio. Em vez de revelar planos para a sua própria espaçonave, a NASA revelará as empresas privadas que receberão contratos para levar experimentos científicos à Lua em pequenas plataformas robóticas.

Sob um programa chamado Commercial Lunar Payload Services (CLPS), a NASA compraria alguns lançamentos por ano, começando em 2021. O esforço é semelhante a um programa da Agência que pagou empresas espaciais privadas como a SpaceX para entregar cargas na Estação Espacial Internacional (ISS). “Essa é uma nova maneira de fazer negócios“, disse Sarah Noble, cientista planetária da NASA em Washington, DC, que lidera o lado científico dos planos lunares da Agência.

Os cientistas estão se preparando para um passeio. “Realmente parece o futuro da exploração lunar“, diz Erica Jawin, cientista planetária do Museu Nacional de História Natural da Smithsonian Institution.

Várias empresas, incluindo Astrobotic, Moon Express e iSpace, estão dispostas a estabelecer um mercado comercial lunar. Cada empresa espera se tornar a transportadora para outras empresas que buscam a prospecção da lua para ingredientes de combustível de foguete, ou para coletar pedras para vender para estudo. Mas um contrato com a NASA é o verdadeiro prêmio. A Moon Express, por exemplo, projetou o MX-1, um lander com aproximadamente o tamanho e a forma do R2-D2 de Star Wars.

As empresas selecionadas para o CLPS devem colocar na Lua pelo menos 10 kg de carga até o final de 2021. A NASA não busca uma nova tecnologia, mas sim usar “o que existe nas prateleiras atuais”. A Agência planeja pagar até US$ 36 milhões para adaptar de 8 a 12 instrumentos científicos existentes aos pequenos proprietários iniciais; em meados da próxima década, a ideia é que se construa landers maiores que também possam transportar rovers.

Os primeiros e pequenos landers comerciais terão capacidade ínfima se comparados as missões tradicionais da NASA. Alguns provavelmente falharão, como alertou várias vezes o chefe de ciências da NASA, Thomas Zurbuchen. “Eles não sobreviverão à noite lunar de duas semanas, quando a temperatura da superfície cair para -173°C. Eles podem não ser capazes de pousar em um local específico. Mas os cientistas ainda estão animados para colocar câmeras e outros instrumentos de volta na superfície da Lua”, disse Clive Neal.

A NASA ainda está trabalhando em destinos para os landers comerciais. No início deste ano, cientistas lunares compilaram uma lista de 16 locais-chave como mais ativa vulcanicamente e mais rica em água do que se pensava. Por exemplo, há 4 anos atrás, os cientistas que estudavam a Ina Caldeira, uma coleção de pequenos montes vulcânicos lisos e pequenos na lua, notaram que ela estava relativamente livre de crateras. A observação sugeriu que, em vez de acabar um bilhão de anos atrás, o vulcanismo – um sinal de calor interior – persistiu até alguns milhões de anos atrás, suavizando a paisagem. Se for verdade – e alguns contestam a descoberta – isso poderia derrubar as teorias de como a Lua, e potencialmente os planetas rochosos, esfriam com o tempo.

No planalto Aristarchus de 2 km de altura, os cientistas querem estudar abundantes depósitos de cinzas vulcânicas, que foram criados em erupções explosivas, movidas a gás, uma raridade na lua. Graças à sua granularidade fina, as cinzas também podem constituir um excelente alicerce para habitats humanos. Amostras de Marius Hills, um vulcão que provavelmente entrou em erupção por um tempo substancial, poderia lançar luz sobre como a dotação de água, monóxido de carbono e outros compostos voláteis da Lua evoluiu com o tempo. E um olhar dentro de crateras dos pólos, permanentemente nas sombras, poderia confirmar se parte de sua água está congelada ainda está lá, diz Brett Denevi, um geólogo planetário.

Os primeiros pequenos landers permitem apenas pequenos passos em direção a esses objetivos científicos. Mas a Agência poderia eventualmente apoiar missões de retorno de amostras robóticas comerciais, que a Astrobotic e a Moon Express esperam oferecer. “Eles poderiam dizer: ‘Eu quero 2 kg de regolito lunar de tal e tal localização“, disse John Thornton, CEO da Astrobotic.

A NASA também quer levar pessoas de volta à vizinhança da lua – mas em sua própria espaçonave. Gateway, um pequeno posto avançado com o tamanho de 10% da ISS que, em 2024, receberia astronautas por alguns meses de cada vez. O posto-avançado Gateway, que custará à NASA pelo menos US$ 3 bilhões nas primeiras seções, não orbitará a Lua, mas sim seguiria um loop de uma semana em torno de um distante ponto de equilíbrio gravitacional. “Não temos 100% de certeza de seu valor para a ciência lunar“, disse Ryan Watkins, cientista lunar do Planetary Science Institute.

Pairando sobre esses planos lunares está o medo de que eles mudem. Os republicanos no Congresso propuseram um retorno à Lua quando George W. Bush era presidente, apenas para que a administração Barack Obama mudasse para uma visita a um asteróide no Espaço profundo, como um trampolim para Marte. Até agora, o Congresso liderado pelos republicanos financiou totalmente os planos lunares da Agência: o orçamento de 2019 prevê US$ 500 milhões para o Gateway e US$ 200 milhões para os planos iniciais de sondas e ciência da NASA. Agora, os cientistas lunares precisam transmitir seu apoio aos democratas recém-empossados. Se a NASA financiar dois pequenos landers e o programa mudar novamente, “isso será apenas mais uma década desperdiçada“.


FONTE: Science Magazine

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7 COMENTÁRIOS

  1. Já jogaram muito dinheiro fora para ir a lua antes e ainda querem gastar mais, agora financiando empresas particulares.
    Quem sabe para trazer mais algumas pedras inúteis.

    • Chemtrail, terra plana, terra oca, buraco na Antártida… o que mais?

      • Ai pra desmoralizar quem sabe da verdade falam de terra plana, oca…

      • Eu quero saber o que uma coisa tem a ver com a outra? O que tem a ver o homem não ter pousado na Lua com a Terra plana, Chemtrail, Terra Oca, etc?

        Mas fazer o que? Fruto da nossa "Patria Educadora", que tem mais de 80% de analfabetos funcionais. Defendemos o porte/posse de armas, e entendem que queremos proibir livros, Falamos que o homem não pousou na lua entendem que defendemos a terra plana.

        Lamentavel.

        • Tem a ver com a falta de estudos mesmo. Somente. E a ver com 80% de analfabetos funcionais tb. Ou com quem não quer ler, aprender e etc.
          E fiz a associação pq já vi vários "embates" entre quem não conhece ou não aceita nada relacionado com a tecnologia espacial (o que é bem engraçado, visto que no cotidiano usamos, "em termos") e quem "observa" (esse é o termo preferido desse pessoal) chemtrail, ou quem sabe que a Terra é oca, ou, absurdamente, acha que a Terra é plana.
          De qq forma, cada um acredita no que quiser, mesmo que certas crenças sejam "engraçadas".
          Abraço e Ad Astra!

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