Pela segunda vez na história, um objeto feito pelo homem alcançou o Espaço entre as estrelas.

A sonda Voyager 2 da NASA saiu da heliosfera – a bolha protetora de partículas e campos magnéticos criados pelo Sol. Comparando dados de diferentes instrumentos a bordo da espaçonave, cientistas da missão determinaram que a sonda atravessou a borda externa da heliosfera no dia 5 de novembro. Essa fronteira, chamada de heliopausa, é onde o vento solar tênue e quente encontra o meio interestelar frio e denso.

Seu gêmeo, a Voyager 1, cruzou esse limite em 2012, mas a Voyager 2 carrega um instrumento que fornecerá as primeiras observações sobre a natureza desse portal no Espaço interestelar.

A Voyager 2 está agora a pouco mais de 18 bilhões de quilômetros da Terra. Os operadores da missão ainda podem se comunicar com a Voyager 2 ao entrar nesta nova fase de sua jornada, mas a informação – movendo-se à velocidade da luz – leva cerca de 16,5 horas para viajar da espaçonave para a Terra. Em comparação, a luz viajando do Sol leva cerca de oito minutos para chegar à Terra.

A evidência mais convincente da saída da Voyager 2 da heliosfera veio do seu experimento de ciência de plasma a bordo (Plasma Science Experiment – PLS), um instrumento que parou de funcionar na Voyager 1 em 1980, muito antes de a sonda atravessar a heliopausa. Até recentemente, o Espaço ao redor da Voyager 2 era preenchido predominantemente com plasma fluindo do nosso sol. Este fluxo, chamado de vento solar, cria uma bolha – a heliosfera – que envolve os planetas no nosso sistema solar. O PLS usa a corrente elétrica do plasma para detectar a velocidade, densidade, temperatura, pressão e fluxo do vento solar. O PLS a bordo da Voyager 2 observou um declínio acentuado na velocidade das partículas do vento solar em 5 de novembro. Desde aquela data, o instrumento de plasma não observou nenhum fluxo de vento solar no ambiente em torno da Voyager 2, o que faz os cientistas da missão confiarem que a sonda deixou a heliosfera.

Trabalhar na Voyager me faz sentir como um explorador, porque tudo o que estamos vendo é novo“, disse John Richardson, pesquisador principal do instrumento PLS e principal pesquisador do Instituto de Tecnologia de Massachusetts, em Cambridge. “Mesmo que a Voyager 1 tenha cruzado a heliopausa em 2012, ela o fez em um lugar diferente e em um horário diferente, sem os dados do PLS. Então, ainda estamos vendo coisas que ninguém viu antes.

Além dos dados de plasma, os membros da equipe científica da Voyager viram evidências de outros três instrumentos a bordo – o subsistema de raios cósmicos, o instrumento de partículas de baixa energia e o magnetômetro – que é consistente com a conclusão de que a Voyager 2 cruzou a heliopausa. Os membros da equipe da Voyager estão ansiosos para continuar estudando os dados desses outros instrumentos a bordo para obter uma imagem mais clara do ambiente pelo qual a sonda está viajando.

Ainda há muito que aprender sobre a região do Espaço interestelar imediatamente além da heliopausa“, disse Ed Stone, cientista do projeto Voyager baseado na Caltech em Pasadena, Califórnia.

Juntas, as duas Voyagers fornecem um vislumbre detalhado de como a nossa heliosfera interage com o constante vento interestelar que flui do além. Suas observações complementam os dados do Interstellar Boundary Explorer (IBEX) da NASA, uma missão que está detectando remotamente esse limite. A NASA está preparando uma missão adicional – o próximo Interstellar Mapping and Acceleration Probe (IMAP), que será lançada em 2024.

A Voyager tem um lugar muito especial para nós“, disse Nicola Fox, diretor da Divisão de Heliofísica da NASA. “Nossos estudos começam no Sol e se estendem a tudo que o vento solar toca. Fazer com que as Voyager enviem informações sobre o limite da influência do Sol nos dá um vislumbre sem precedentes de um território verdadeiramente inexplorado.

Enquanto as sondas deixaram a heliosfera, a Voyager 1 e a Voyager 2 ainda não saíram do sistema solar e não partirão tão cedo. O limite do sistema solar é considerado além da borda externa da Nuvem de Oort, uma coleção de pequenos objetos que ainda estão sob a influência da gravidade do Sol. A largura da Nuvem Oort não é conhecida com precisão, mas estima-se que comece em cerca de 1.000 unidades astronômicas (UA) do Sol e se estenda a cerca de 100.000 UA. Uma UA é a distância do Sol à Terra. Levará cerca de 300 anos para a Voyager 2 alcançar a borda interna da Nuvem de Oort e possivelmente 30.000 anos para voar além dela.

Neturno pelas câmeras da Voyager 2

As sondas Voyager são alimentadas usando o calor do decaimento do material radioativo, contido em um dispositivo chamado gerador térmico de radioisótopo (RTG). A potência de saída dos RTGs diminui em cerca de quatro watts por ano, o que significa que várias partes das Voyagers, incluindo as câmeras de ambas as espaçonaves, foram desligadas ao longo do tempo para gerenciar a energia.

Acho que estamos todos felizes e aliviados que as sondas Voyager operaram o tempo suficiente para superar este marco“, disse Suzanne Dodd, gerente de projeto da Voyager no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA (JPL) em Pasadena, Califórnia. “Isso é o que todos esperávamos. Agora estamos ansiosos para o que poderemos aprender com as duas sondas fora da heliopausa.

A Voyager 2 foi lançada em 1977, 16 dias depois da Voyager 1, e ambas viajaram muito além de seus destinos originais. A espaçonave foi construída para durar cinco anos e realizar estudos de perto de Júpiter e Saturno. No entanto, enquanto a missão continuava, sobrevoaram Urano e Netuno. Quando a espaçonave voou pelo sistema solar, a reprogramação por controle remoto foi usada para dotar as Voyagers de maiores capacidades do que possuíam quando saíram da Terra. Sua missão de dois planetas se tornou uma missão de quatro planetas. Seus cinco anos de expectativa de vida se estenderam até 41 anos, tornando a missão mais longa da NASA.

A história da Voyager impactou não só gerações de cientistas e engenheiros atuais e futuros, mas também a cultura da Terra, incluindo cinema, arte e música. Cada espaçonave carrega um registro dourado de sons, imagens e mensagens da Terra. Como a espaçonave poderia durar bilhões de anos, essas cápsulas circulares do tempo poderiam, um dia, ser os únicos vestígios da civilização humana.

Os controladores de missão da Voyager se comunicam com as sondas usando o Deep Space Network (DSN) da NASA, um sistema global de comunicação com espaçonaves interplanetárias. O DSN consiste em três grupos de antenas em Goldstone, Califórnia; Madri, Espanha; e Canberra, Austrália.


FONTE: Jet Propulsion Laboratory


NOTA DO EDITOR: A tecnologia dos anos 1970 preparando o caminho para o Futuro.

NOTA DO EDITOR²: V´ger…

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9 COMENTÁRIOS

  1. "NOTA DO EDITOR²: V´ger…" – Giordani, isso é o que me vem a mente sempre que vejo algo sobre as Voyagers. Vida longa e próspera.

  2. Feliz Natal a todos!

    Esse eterno amor da humanidade pelo espaço é emocionante e muito bonito, nos traz esperança

  3. "NOTA DO EDITOR²"… E pensar que ontem mesmo assisti a V' ger retornando ao criador… P**ra

      • Assisti justamente para começar esse livro que consegui emprestado no serviço.

  4. É impressionante a quantidade de informações científicas geradas pelo programa espacial americano. Claro que isso só é possível em um país que não se submete ao egoísmo do capital.

    • So uma observação, não é nem critica, teve uma polemica sobre o filme "o primeiro homem" sobre não mostrar a bandeira americana na Lua, acho essa arrogância americana um saquinho, os caras tem que entender que mesmo sendo o contribuinte americano a pagar, eles representam a humanidade, engraçado que o termo humanidade sempre surge nos discursos quando eles querem vangloriar seus feitos.

      • Não acho, ninguém deu procuração para representar a humanidade.

        Parece BBB, "eu represento o grupo x, y, z". Ninguém representa ninguém.

        Seleção brasileira representa a CBF, piloto de F1 representa a si mesmo, cantor, ator e afins idem.

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