Os dois pilotos e a primeira passageira a bordo da VSS Unity. (Foto: Virgin Galactic)

Em seu quinto voo de teste supersônico com o uso do foguete, a Virgin Galactic chegou ao espaço pela segunda vez hoje nos céus sobre o deserto de Mojave, na California. A nave espacial VSS Unity atingiu sua maior velocidade e altitude até hoje e, pela primeira vez, transportou um terceiro tripulante a bordo, juntamente com cargas de pesquisa do programa NASA Flight Opportunities.

A VSS Unity e a WhiteKnightTwo decolam do espaçoporto em Mojave.

Este voo espacial significa que o piloto Dave Mackay e o co-piloto Michael “Sooch” Masucci se tornam astronautas comerciais e os 569º e 570º humanos no espaço. Beth Moses, Instrutora Chefe dos Astronautas da Virgin Galactic, voou como o terceiro membro da tripulação em uma primeira avaliação ao vivo da dinâmica da cabine. Ela é a 571ª pessoa a voar para o espaço e a primeira mulher a voar a bordo de uma espaçonave comercial.

Além desse elemento de expansão de envelopes, o VSS Unity voou mais alto e mais rápido do que nunca, já que seu motor de foguete híbrido recordista mundial impulsionou a nave espacial em Mach 3.04 para um apogeu de 295.007 pés (quase 90 mil metros).

A tripulação desfrutou de vistas extraordinárias da Terra a partir dos céus negros do espaço e, durante vários minutos de ausência de gravidade enquanto os pilotos “embandeiravam” a espaçonave em preparação para uma reentrada em Mach 2.7, Beth flutuava livre para completar uma série de pontos de teste de avaliação da cabine. A validação humana de dados previamente coletados por meio de sensores e o teste em tempo real de outros elementos físicos do interior da cabine são fundamentais para o fornecimento de uma experiência do cliente segura, mas agradável.

O planeio de volta para casa foi seguido por um pouso suave na pista e uma recepção arrebatadora da multidão na linha de voo, que incluiu funcionários e alguns dos 600 futuros astronautas da Virgin Galactic.

O piloto chefe Dave Mackay, nascido e criado na Escócia, bem como um ex-piloto de teste da RAF e capitão da Virgin Atlantic, liderou sua equipe de astronautas recém-formados da unidade VSS, acompanhados por um flautista.

O voo de hoje destacou várias novidades adicionais para a indústria: o voo foi a primeira vez que um não-piloto voou em uma espaçonave comercial e foi a primeira vez que um membro da tripulação flutuou livremente a bordo de uma espaçonave comercial sem restrições no espaço; foi a primeira vez que três pessoas voaram para o espaço em uma espaçonave comercial, e Dave Mackay se tornou o primeiro astronauta nascido na Escócia (Brian Binnie, criado na Escócia, voou para o espaço em 2004).

Dirigindo-se aos colegas e convidados, Dave disse: “Beth, Sooch e eu acabamos de desfrutar de um voo incrível, que estava além de qualquer coisa que qualquer um de nós já tenha experimentado. Foi emocionante, mas suave e bem controlado no total, com uma visão no topo da Terra do espaço, que excedeu todas as nossas expectativas. Eu estou incrivelmente orgulhoso da minha equipe e das equipes incríveis da Virgin Galactic e da The Spaceship Company por fornecer um veículo e uma operação que significa que podemos voar com segurança. Para nós três hoje, isso foi o cumprimento de ambições ao longo da vida, mas paradoxalmente é apenas o começo de uma aventura que não podemos esperar para compartilhar com milhares de outras pessoas”.

O piloto chefe Dave Mackay, líder dos astronautas da Virgin Galactic.

Sir Richard Branson disse: “Voar o mesmo veículo com segurança para o espaço e voltar duas vezes em pouco mais de dois meses, enquanto ao mesmo tempo expandimos o envelope de voo, é prova da capacidade única que construímos dentro da Virgin Galactic e The Spaceship Company. Eu estou imensamente orgulhoso de todos os envolvidos. Tendo Beth voado na cabine hoje, inicia a garantia que a jornada de nossos clientes seja tão perfeita quanto a própria nave espacial, trazendo um enorme senso de antecipação e entusiasmo para todos nós aqui que estão ansiosos para experimentar o espaço. Os próximos meses prometem ser os mais emocionantes ainda”.

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