No último teste de táxi de alta velocidade, o nariz da aeronave chegou a sair do solo.

A Administração Federal de Aviação (FAA) autorizou a maior aeronave do mundo a decolar – mas ainda não está claro exatamente quando a Stratolaunch, empreendimento aeroespacial fundado pelo falecido co-fundador da Microsoft, Paul Allen, colocará o avião no ar.

A única aeronave da Stratolaunch, de codinome Roc, mede 117 metros da uma ponta da asa até a outra ponta da asa, mais do que três Boeing 737 alinhados de ponta a ponta. A empresa espera ganhar a certificação completa da FAA para o Roc e usá-lo para lançamentos de foguetes aéreos no próximo ano.

A Scaled Composites, empresa sediada na Califórnia que construiu o Roc para a Stratolaunch, disse à FAA em agosto passado que a aeronave estava pronta para inspeção. Dez dias depois dessa inspeção, a FAA emitiu um certificado experimental de aeronavegabilidade, abrindo caminho para testes de voo no Mojave Air and Space Port, na Califórnia.

A Scaled disse à FAA que este “teste de voo de expansão do envelope” envolveria aproximadamente 15 voos ao longo de 40 horas. O certificado não permite operação comercial.

Desde que ganhou o certificado de aeronavegabilidade experimental, a Stratolaunch avançou com os testes de táxi em Mojave, incluindo um teste em janeiro que atingiu 136 mph e fez com que o Roc colocasse as rodas no nariz no ar.

Quando o avião decolar, seu certificado da FAA cobrirá os testes no maior espaço aéreo de uso especial do país, uma área de 20.000 milhas quadradas incluindo a Base Aérea Edwards e outras instalações militares.

A Stratolaunch nasceu da paixão de Allen por voos espaciais – e de seu apoio ao avião-foguete SpaceShipOne, que se tornou o primeiro veículo de financiamento privado a chegar ao espaço em 2004.

Assim como o SpaceShipOne, o projeto Roc da Stratolaunch depende do lançamento aéreo de uma aeronave de fuselagem dupla.

Para os seus voos premiados em 2004, o foguete SpaceShipOne foi levado a alta altitude por uma nave-mãe, depois caiu em voo livre para acionar seu motor de foguete híbrido e levar ele para cima no espaço.

O avião espacial SpaceShipTwo da Virgin Galactic, apoiado pelo bilionário britânico Richard Branson, é uma versão ampliada do SpaceShipOne, assim como o sistema Stratolaunch. (Os negócios da Virgin Orbit de Branson também planejam entregar satélites de um foguete lançado no ar, embora isso use um 747 modificado em vez de um avião de fuselagem dupla personalizado).

O avião Roc da Stratolaunch é de longe o maior e mais ambicioso dos lançadores aéreos. É em grande parte construído a partir de materiais compósitos leves e resistentes, embora também reutilize muitos componentes e sistemas do Boeing 747. Segundo relatos, Allen gastou centenas de milhões de dólares desenvolvendo o Roc e a frota de foguetes e aviões espaciais projetados para serem lançados a partir dele.

A NASA tem ajudado a Stratolaunch a projetar e testar novos motores de foguete para esses veículos. Na primavera passada, a Stratolaunch assinou um Acordo da Lei do Espaço comprometendo-se a pagar à agência espacial quase US$ 7 milhões pelo seu suporte técnico.

No entanto, muita coisa mudou desde a morte de Allen em outubro.

No mês passado, a Stratolaunch de repente interrompeu o desenvolvimento do novo motor de foguete (chamado de PGA em homenagem a Paul G. Allen) e seus veículos de lançamento. Mais de 50 funcionários foram demitidos.

A Stratolaunch não confirmou se os US$ 7 milhões devidos à NASA em janeiro por testes de motores foram pagos.

“Estamos agilizando as operações, com foco na aeronave e nossa capacidade de apoiar um lançamento de demonstração do veículo de lançamento aéreo Northrop Grumman Pegasus XL”, a empresa escreveu em um comunicado.

A família Pegasus de foguetes lançados pelo ar chegou a orbitar 40 vezes desde sua estréia em 1990, embora sua tentativa mais recente – lançar um satélite da NASA em novembro – tenha sido abortada no último minuto.

A racionalização do Stratolaunch parece ter começado logo após a morte de Allen.

A Stratolaunch Federal Inc. é uma subsidiária da Stratolaunch, listando seu endereço como caixa postal em Huntsville, Alabama. Embora a empresa tenha sido formada em 2017, a Stratolaunch não pagou as pequenas taxas anuais necessárias para mantê-la funcionando, e o registro da empresa foi cancelado no final do ano passado.

Em novembro, porém, a Stratolaunch Federal foi trazida de volta à vida, com um novo endereço da Huntsville no mesmo prédio da Northrop Grumman Innovation Systems, a empresa que possui e opera a Pegasus. No mês passado, a Stratolaunch Federal se registrou para fazer negócios com o governo dos EUA.

Com a Pegasus já qualificada para lançamentos de satélites do governo, a Stratolaunch poderia estar tentando ficar um passo à frente dos serviços rivais. A Virgin Orbit está se preparando para lançar seus próprios satélites aéreos, e também registrou no governo dos EUA contratos no final do ano passado.

No entanto, a Stratolaunch ainda não começou os testes de voo e não está claro quando o primeiro teste será realizado. Em sua carta à FAA, a Stratolaunch solicitou que seu certificado experimental de aeronavegabilidade durasse um ano, aumentando a possibilidade de uma transição para operações comerciais no final deste ano.


Fonte: Geek Wire

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