Com 196 caças F-35, a USAF agora possui mais F-35 do que F-22 no seu inventário. (Foto: U.S. Air Force)

A Lockheed Martin entregou o 196º caça F-35A Lightning II para a Força Aérea dos EUA (USAF), ultrapassando o número total de jatos F-22 Raptor em seu inventário.

A USAF opera atualmente 195 F-22 Raptors – 187 operacionais e 8 aeronaves de teste – que foram entregues ao serviço entre 1996 e 2011.

O 196º F-35 ficará baseado na Base Aérea de Hill, em Utah, que abriga os primeiros esquadrões operacionais de F-35A da USAF. O primeiro F-35A foi entregue à Força Aérea dos EUA em 2006 e o ??serviço tem uma meta de produção de 1.763 aeronaves F-35s.

O F-22 Raptor é um caça tático de quinta geração, monoposto, bimotor, para todos os tipos de clima, desenvolvido pela Lockheed Martin para a Força Aérea dos EUA (USAF). Como resultado do programa Advanced Tactical Fighter (ATF) da USAF, a aeronave foi projetada principalmente como um caça de superioridade aérea, mas também tem capacidade de ataque ao solo, guerra eletrônica e inteligência de sinal (SIGINT).

Membros da USAF planejaram inicialmente comprar um total de 750 ATFs. Em 2009, o programa foi reduzido para 187 aeronaves de produção operacional devido aos altos custos, à falta de missões ar-ar claras devido a atrasos nos programas de caça russos e chineses, à proibição de exportações e ao desenvolvimento do mais versátil F 35. O último F-22 foi entregue em 2012.

O F-35 Lightning II é uma família de caças multifuncionais de um só assento, monomotores e stealth para todos os climas desenvolvida pela Lockheed Martin. A aeronave de combate de quinta geração foi projetada para realizar missões de ataque ao solo e superioridade aérea.

Ele tem três modelos principais: a variante de decolagem e aterrissagem convencional (CTOL) F-35A, a variante de decolagem curta e aterrissagem vertical (STOVL) F-35B e a versão de decolagem assistida por catapulta baseada em porta-aviões F-35C.

A Força Aérea dos EUA opera a variante CTOL, F-35A. A USAF declarou seu primeiro esquadrão de F-35As pronto para implantação em agosto de 2016

Os EUA planejam comprar 2.663 F-35, que fornecerão a maior parte do poder aéreo tático tripulado da Força Aérea, da Marinha e do Corpo de Fuzileiros dos EUA nas próximas décadas. As entregas do F-35 para as forças armadas dos EUA estão programadas até 2037, com uma vida útil projetada até 2070.

Mais de 395 F-35 foram construídos, incluindo variantes produzidas para a Força Aérea dos EUA, Corpo de Fuzileiros Navais, Marinha e parceiros e clientes estrangeiros.

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