Caças F-16 tem realizado missões de apoio aéreo aproximado no Afeganistão. (Foto: U.S. Air Force / Senior Airman Rito Smith)

Durante uma invasão recente em uma fortaleza terrorista em uma remota vila afegã, as forças terrestres dos EUA ficaram sob fogo inimigo. Eles pediram apoio aéreo aproximado e, pouco depois, um F-16 Fighting Falcon lançou suas munições para eliminar a ameaça.

O Tenente-Coronel Benjamin Freeborn, Comandante do 510º Esquadrão Expedicionário de Caça (EFS), recorda bem dessa missão.

“O que realmente me impressionou nessa missão em particular foi que esta aldeia era pequena e as nossas tropas corriam mais riscos do que o normal para proteger a população civil”, afirmou Freeborn. “Para nós, é mais importante proteger a população e apoiar o governo do Afeganistão do que aplicar fogo maciço ao solo”.

O 510º EFS no Aeródromo de Bagram fornece fogo de precisão para proteger as forças dos EUA e da coalizão em apoio à Operação Freedom’s Sentinel e à missão de Apoio Resoluto da OTAN. Enquanto muitos esquadrões de combate têm missões multifuncionais e treinam em todo o espectro de ameaças aéreas, ameaças de superfície e ataques estratégicas de apoio aéreo aproximado, essa equipe está focada principalmente no aspecto de apoio aéreo aproximado. Freeborn disse que o poder aéreo que eles fornecem ajuda a garantir a segurança das forças terrestres que eles suportam.

“Muitas vezes passamos algumas horas apenas sobrevoando sobre o local”, disse Freeborn. “Então, quando um tiroteio começa, não temos quase nenhum aviso e temos que chegar lá rapidamente para fornecer essa cobertura para as tropas terrestres”.

Freeborn disse que construir e manter um relacionamento positivo com os mantenedores do F-16 é primordial para assegurar que as operações funcionem sem problemas.

“A confiança que precisamos ter neles é amplificada porque nós pilotamos aviões monomotores e de assento único, onde não há uma grande margem de erro”, disse Freeborn. “Nossa unidade de manutenção de aeronaves está entre as melhores que tive a chance de trabalhar.”

Com operações contínuas, manter a missão dessas aeronaves em uma zona de combate é uma tarefa assustadora para a 510ª Unidade de Manutenção de Aeronaves (AMU); mas eles estão prontos para o desafio.

“Todos aqui estão focados na missão”, disse o sargento-chefe Seth Lininger, superintendente da 510ª AMU. “Nós apenas nos certificamos de que podemos colocar as aeronaves no ar 24/7”.

Lininger disse que quando um F-16 retorna com os trilhos vazios – o que significa que eles largaram a munição – a equipe de manutenção faz uma inspeção, carrega novas munições e garante que todos os sistemas da aeronave estejam funcionando antes de se preparar para outro voo.

“Temos um fluxo ininterrupto de aeronaves no ar”, disse Lininger. “Queremos ter certeza de que nossas tropas terrestres estão sempre cobertas.”

A estreita relação entre o esquadrão de voo e a unidade de manutenção começou bem antes dessa implantação; os aviadores também estão estacionados juntos na Base Aérea de Aviano, na Itália, e estão se preparando para sua missão aqui juntos há mais de um ano.

Lininger e Freeborn disseram que o 510º EFS “Buzzards” se orgulham de seu trabalho e se unem como uma equipe perfeita para garantir a realização da missão. Como piloto do F-16, Freeborn disse que seu trabalho é satisfatório porque ele vê os impactos imediatos de seu papel, que é tudo sobre como cuidar dos aviadores, soldados, marinheiros e fuzileiros navais no solo.

“Não há nada tão satisfatório quanto a audição,” bons efeitos “da parte terrestre”, disse Freeborn. “Você obtém esse feedback imediato quando solta uma bomba nas proximidades de aliados, e atinge o alvo e protege civis e tropas amigas. Esse é o sentimento mais gratificante.

O 510º EFS e a 510ª AMU fazem parte da 455ª Ala Expedicionária Aérea, a principal ala contraterrorista da Força Aérea no Afeganistão. Com sede em Bagram, a ala tem unidades geograficamente separadas nos aeródromos de Kandahar e Jalalabad, no Afeganistão, e fornece poder aéreo decisivo em toda a região.

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