O LauncherOne fixado na asa esquerda do Boeing 747 “Cosmic Girl” da Virgin Orbit. (Foto: Virgin Orbit)

Há algum tempo, a Virgin Orbit e seu imaginativo CEO, Richard Branson, vêm falando em fixar um foguete na asa de um 747 modificado e usar a aeronave comercial para lançar satélites no espaço. A empresa está agora um passo mais perto de dar este passo audacioso, depois de integrar com sucesso seu foguete LauncherOne em sua nave-mãe 747 “Cosmic Girl” antes dos primeiros voos de teste.

A Virgin Orbit é outra subsidiária da Virgin que, assim como sua parente próxima Virgin Galactic, espera elevar as operações de negócios da Branson além da estratosfera. Enquanto a Virgin Galactic é construída para levar os turistas ao espaço, a Virgin Orbit se concentrará em entregar cargas de clientes em órbita.

Isso começa com um 747 modificado chamado Cosmic Girl, que carrega um conjunto de pilones abaixo de sua asa esquerda para acomodar o foguete LauncherOne construído pela empresa. O plano é fazer a Cosmic Girl levar o LauncherOne a uma altitude de 35.000 pés (10.700 m) e soltá-lo. Neste ponto, o foguete aciona seu motor principal, seguido pelos motores do segundo estágio, e lançar a carga no espaço, enquanto o Cosmic Girl desce como um 747 normal e se prepara para voar novamente.

A Virgin Orbit explicou em um comunicado de imprensa: “O lançamento em voo alivia as congestionadas missões nos locais de lançamento existentes; elimina a necessidade de infra-estrutura fixa e dispendiosa terrestre; e torna o sistema mais resiliente a condições climáticas desfavoráveis”.

No mês passado, a Virgin Orbit exibiu sua nave-mãe Cosmic Girl em voo com os pilones do foguete no lugar. O último passo foi dado em Long Beach Airport, na Califórnia, onde a equipe da Virgin Orbit realmente fixou o foguete nesses pilones pela primeira vez e realizou alguns testes no solo para garantir que todos os componentes elétricos, software e mecânicos estivessem em funcionamento. .

O foguete LauncherOne.

O Launcher One mede 70 pés (21 m) de comprimento e tem a capacidade de transportar cargas tão pequenas quanto um pedaço de pão ou tão grande quanto uma geladeira. O Cosmic Girl, enquanto isso, é o primeiro 747 a ser convertido em um lançador de foguetes, e poderá voar milhares de quilômetros em qualquer direção e entregar mercadorias em órbita com 24 horas de antecedência – pelo menos de acordo com a Virgin Orbit, que diz os atuais tempos de espera para esses serviços são de 18 a 24 meses.

O CEO da Virgin, Richard Branson, dentro do Boeing 747 “Cosmic Girl”.

A empresa agora planeja mover-se para voos de teste, o primeiro dos quais envolverá simplesmente liberar o foguete e deixá-lo cair no solo enquanto os dados são coletados ao longo do caminho. A Virgin Orbit diz que o LauncherOne irá envolver seus propulsores e entrar em órbita no início do próximo ano para testes adicionais, antes de embarcar oficialmente em lançamentos para o Departamento de Defesa dos EUA, para fabricante de satélites italiana Sitael e outros empreiteiros a partir de 2021.

A Virgin não está mapeando um novo território aqui. A ATK orbital, comprada em junho pela Northrop Grumman lançou seu foguete Pegasus de uma aeronave convertida DC-10 chamada Stargazer em 1990 e enviou com sucesso 44 cargas úteis para o espaço antes do último lançamento da Pegasus em 2016. Talvez o projeto atual mais conhecido para o espaço é da Stratolaunch Systems, a empresa aeroespacial fundada pelo falecido co-fundador da Microsoft, Paul Allen, que é conhecida por seu enorme tamanho equipada com seis motores.

Branson descreveu o LauncherOne em um post no último final de semana: “Com 70 pés, é o dobro do comprimento de um ônibus de Londres e vai viajar a mais de 20 vezes a velocidade do som. O foguete pesa 57.000 libras, o que equivale a 25 carros pequenos.”

2 COMENTÁRIOS

  1. O 747 poderia levar uns dois desses não? um em casa asa, ficaria ainda mais rápido levar as cargas e com essa capacidade de transporte da pra manter a ISS com alguns suprimentos e com lançamentos mais baratos