O estudo da NASA é parte de um esforço para evitar eventos de hipoxia em jatos militares (Foto: NASA / Carla Thomas)

Os pilotos de caça dos EUA estão tendo problemas para respirar e o Centro de Pesquisa de Voo Armstrong da NASA foi solicitado a investigar o problema. Nos próximos meses, pilotos de testes do Centro de Pesquisas Langley, na Virgínia, passarão 160 horas de voo realizando uma série de exercícios em uma aeronave F-18A/B e em um F-15D para ajudar a descobrir por que as tripulações foram afetadas nos últimos anos – por hipóxia, ou falta de oxigênio – e determinar maneiras de lidar com isso.

Nos últimos cinco anos, a Força Aérea dos EUA e a Marinha dos EUA foram atormentadas por pilotos de jatos que sofriam de problemas respiratórios. Esses eventos fisiológicos (EPs) se assemelham a hipóxia, com sintomas relatados incluindo comprometimento cognitivo, dormência, formigamento, tontura, alterações comportamentais e fadiga. Embora tais eventos tenham sido relatados desde o início dos anos 90, o número tornou-se grande o suficiente para levar à suspensão temporária dos voos em frotas de aeronaves A-10 Thunderbolts, F-35A Lightning II e T-6A Texan II.

O piloto da NASA, Jim Less, senta-se no cockpit de uma aeronave F/A-18 da NASAem preparação para testes de voo que serão usados para entender os impactos fisiológicos que as aeronaves de alto desempenho têm nos pilotos (Foto: NASA / Carla Thomas)

Até recentemente, o Pentágono concentrou sua investigação nas causas mecânicas desses eventos. Aviões a jato modernos usam sistemas respiratórios altamente sofisticados, que estão além das garrafas pressurizadas de 95% de oxigênio usadas pelos pilotos civis. Em vez disso, eles usam um Sistema de Oxigênio Líquido (LOX), que permite que muito mais oxigênio seja carregado, ou o mais novo Sistema de Oxigênio a Bordo (OBOGS), onde o ar dos motores é filtrado e alimentado por canais alternados de cristais de zeólita. Isso absorve o nitrogênio no ar e deixa para trás quase oxigênio puro, que é alimentado para o piloto.

Apesar dos extensos testes e correções, o problema persistiu, então, desde março de 2017, o Centro de Engenharia e Segurança da NASA (NESC) realizou uma avaliação independente das pesquisas anteriores da Marinha. Depois de analisar uma ampla gama de fatores, a equipe concluiu que um elemento-chave exigia mais estudos – o piloto.

“Descobrimos que houve muito pouca investigação em torno do ser humano no cockpit”, diz o engenheiro-chefe do NESC, Clinton Cragg. “Nós não temos a quantidade de oxigênio em sua máscara, a quantidade de CO2 em sua máscara, a pressão que você gostaria de saber no cockpit, nem as taxas de respiração do piloto. Esses tipos de coisas são o que poderia nos ajudar faça uma avaliação fisiológica completa do que está acontecendo com o piloto”.

Trabalhando com base na premissa de que os eventos de hipóxia acontecem aos pilotos, e não aos aviões, a NASA está testando seus pilotos de testes em uma série de atividades simuladas durante o voo, desde as mais simples até as mais complexos voos de aeronaves.

O piloto da NASA Jim Less é auxiliado enquanto ele é equipado com um sistema de monitoramento de oxigênio do piloto VigiLOX da Cobham (Foto: NASA / Carla Thomas)

De acordo com a NASA, os testes usarão o antigo sistema de respiração LOX, que fornecerá uma linha de base para comparação com os novos OBOGS. A esperança é que a pesquisa não apenas ajude a evitar um acidente potencialmente fatal, mas também melhore o desempenho do piloto.

“Como piloto de caça aposentado da Força Aérea, eu entendo a missão militar e o ambiente em que nossos pilotos precisam operar”, diz o piloto da NASA, Jim Less. “É minha esperança que os dados que coletamos aumentem nossa compreensão da fisiologia de voar com caças de alto desempenho e permitirão que os militares resolvam os problemas que estão tendo com eventos fisiológicos. Nossos pilotos militares precisam ter total confiança em seus equipamentos para que eles possam se concentrar em realizar suas missões vitais”.

Durante os próximos meses de testes de voo, a NASA ajudará a otimizar o desempenho do piloto humano, ao mesmo tempo em que minimiza o potencial desses EPs inexplicáveis durante o voo. Não é todo dia que as pessoas têm a oportunidade de explorar essas questões que mudam sua vida. Para os aviadores da NASA, como Less, é apenas mais um dia no escritório.

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