Apesar de estar sob a administração Trump, a NASA, por enquanto, continua trabalhando em seu plano idealizado sob a administração Obama de enviar seres humanos a Marte.

A peça central desse plano inclui o “campo de provas” no espaço, mais precisamente na órbita da Lua. Depois de anos de negociações nos bastidores, a NASA e seus parceiros da Estação Espacial Internacional estão perto de finalizar a arquitetura de um posto avançado humano na vizinhança da Lua já em junho ou julho deste ano, de acordo com fontes da indústria familiarizadas com o projeto.

No mês passado, especialistas de cinco agências espaciais realizaram uma discreta reunião em Tsukuba, no Japão, sede da Agência de Exploração Aeroespacial do Japão. Nos próximos meses, os projetos para o maior empreendimento internacional de voo espacial do Homem desde a ISS serão revistos pelas Agências Espaciais. Os engenheiros também podem começar a construir o primeiro protótipo em grande escala do habitat quase lunar aqui na Terra para avaliar a capacidade dos módulos propostos para apoiar a tripulação.

Os parceiros da ISS também tomaram uma decisão crucial em Tsukuba para montar e operar a estação lunar, propondo uma órbita em halo, quase retilínea, ou NRHO (Near-Rectilinear Halo Orbit). A órbita seria gigante, elíptica como a forma de um ovo. No afélio a estação alcançaria 70.000 km da Lua e no afélio chegaria a meros 1.500 km da superfície. Uma NHRO permitiria que a estação economizasse o propulsor para correções orbitais e evitaria o bloqueio da luz solar de alcançar os painéis solares da estação pela sombra da lua e manteria a nave sempre dentro de uma linha de vista aos controladores de terra na terra.

Isso também permitiria que a espaçonave Orion da NASA se aproximasse facilmente e, no caso de uma emergência, saísse rapidamente da estação. No entanto, os veículos ligados à superfície lunar da NRHO se beneficiarão em termos de massa e propelente, quando comparados com as órbitas mais próximas da Lua.

A estação levaria uma semana para fazer uma revolução em torno da Lua em tal órbita. Embora a NRHO seja um local principal para a base, o posto avançado ainda seria capaz de manobrar para outros destinos no futuro.

Os parceiros também estão em vias de finalizar suas normas técnicas comuns para a estação já em abril. O acordo crítico assegurará que todo o hardware e a tecnologia necessários no programa, tais como rendezvous (encontroem órbita) e sistemas de ancoragem, suporte de vida, comunicações, fonte de alimentação e equipamentos de controle térmico funcionará perfeitamente e com segurança por muitos anos.

De acordo com o mais recente projeto, a estação inclui dois módulos de habitação construídos pela Europa e o Japão, um módulo de potência e propulsão construído pelos EUA, um módulo de acoplamento/entrada/saída russo e o braço robótico canadense de 8,5 metros. Com base na experiência obtida durante o programa ISS, o sistema de suporte de vida da estação circun-lunar acabará por apresentar uma verdadeira tecnologia de “ciclo fechado”, essencialmente reciclando todos os seus recursos, como as águas residuais e o oxigênio.

Os engenheiros também estão considerando adicionar um deck de vidro de 360º graus na estação com várias janelas, permitindo que os futuros astronautas desfrutem das vistas lunares, bem como as tripulações da ISS observam a Terra através das janelas panorâmicas do módulo da cúpula.

A espaçonave Orion da NASA, que será lançada pelo futuro foguete gigante SLS, realizaria viagens anuais à estação, entregando tripulações e a maioria dos componentes do posto avançado. Na última ação acordada em Tsukuba, a Rússia também avaliará a possibilidade de usar seu foguete de nova geração, Angara-5.

De acordo com os planos atuais, o posto avançado circun-lunar estaria em construção e operação no meio da década de 2020. Ainda assim, este cenário é considerado apenas como o primeiro passo para permitir que mais missões humanas no Espaço, como expedições aos asteróides, as luas de Marte e, finalmente, a superfície marciana durante a década de 2030.

Apesar do grande progresso na área de engenharia, o projeto enfrenta um “elefante na sala” em termos de apoio político. A nova administração da Casa Branca ainda não definiu sua visão para o programa de voo espacial tripulado da NASA. Os parceiros internacionais também não estão na mesma página em termos do objetivo final do projeto. A Rússia, por exemplo, quer focar a estação na exploração da Lua, em vez de usá-la como um banco de ensaio para uma missão a Marte, como insiste a NASA. Durante a última reunião em Tsukuba, autoridades russas propuseram um projeto alternativo do posto avançado para a Lua. A Roskosmos prometeu analisar se colocar a estação em uma órbita lunar baixa seria viável.

Para resolver possíveis desentendimentos sobre onde ir com o habitat circun-lunar, a NASA prometeu estudar como adaptar o posto avançado para ambas as tarefas. Uma solução seria manter uma parte da infra-estrutura perto da Lua permanentemente, enquanto outras peças poderiam ser separadas posteriormente ir a Marte ou outros destinos no espaço profundo.

Os engenheiros também estão trabalhando para garantir um projeto de arquitetura aberta para o novo posto avançado, onde novos módulos ou componentes podem ser “conectados” à estação, caso novos parceiros internacionais ou comerciais se associem ao projeto.

Na preparação para possíveis batalhas políticas e de relações públicas por vir, a NASA propôs nomear a estação circun-lunar como um espaço-porto, enquanto a futura parte de Marte do projeto seria apelidada de nave espacial. Curiosamente, o conceito de espaço-espaço na órbita lunar aparece nos primeiros estudos russos do projeto em torno de 2005.

Embora todos os componentes-chave da estação lunar sejam colocados na órbita lunar pelo gigante foguete SLS da NASA, há uma questão em aberto sobre as missões de carga, que serão necessárias para apoiar as tripulações durante as missões progressivamente mais longas. Embora nenhuma decisão sobre a entrega de carga tenha sido feita ainda, é possível especular que as agências podem querer terceirizar operações logísticas para empreiteiros industriais, que forneceriam seus próprios veículos de lançamento e espaçonaves. Nesse cenário, empresas americanas como SpaceX e Orbital ATK poderiam ter grandes vantagens em qualquer processo de licitação, graças à sua experiência na entrega de carga para a ISS nas naves de carga Dragon e Cygnus, respectivamente.

Apenas duas semanas após a reunião em Tsukuba, a SpaceX anunciou sua intenção de enviar dois turistas em uma missão ao redor da Lua a bordo de sua espaçonave Dragon, lançada pelo foguete Falcon Heavy. Embora o prazo da companhia para a missão de circunavegação lunar no final de 2018 não seja considerado realista, o foguete e as naves espaciais podem amadurecer em tempo para apoiar um posto avançado ao redor da Lua. O Falcon Heavy da empresa pode fornecer mais da metade da carga útil carregada pelo foguete SLS da NASA.

Atualmente, a montagem da estação é proposta para começar com o terceiro voo da Orion em torno de 2023. O primeiro voo para o início da montagem do posto avançado pôde acontecer entre 2024-2025.


FONTE: Planetary Society

4 COMENTÁRIOS

  1. Espaço 1999: Estação Lunar Alpha

    A vida imita a arte… com um certo atraso. Os USA teriam grandes chances de já estar colhendo os frutos desta iniciativa, se tivessem lançado uma estação orbital lunar, logo após as experiências bem sucedidas com o laboratório espacial Skylab e as missões Apollo na Lua. Isto se não tivessem encerrado estes avanços lá na metade dos anos 70.