O software Traffic Aware Planner (TAP) recomenda novas rotas que economizam tempo e combustível em um voo da Alaska Airlines. (Foto: Alaska Airlines / Ingrid Barretina)

Pesquisadores da NASA estão testando um software usado na cabine que combina o poder integrado dos dados de voo em tempo real com a facilidade de uma tela sensível ao toque de um tablet para colocar a capacidade de economizar tempo e combustível na ponta dos dedos dos pilotos.

O projeto Traffic Aware Strategic Requests, ou TASAR, é uma parceria de pesquisa entre a NASA e a Alaska Airlines testando o software Traffic Aware Planner (TAP) da NASA, que mescla e avalia uma combinação inédita de dados de voo em tempo real para fornecer aos pilotos opções de uma trajetória otimizada.

A otimização de rotas através do TASAR oferece uma série de benefícios, como economia de combustível e tempo de voo, e ajuda aos pilotos a fazer solicitações de rota melhores e mais informadas aos controladores de tráfego aéreo.

David Wing, líder de pesquisa do TASAR no Langley Research Center da NASA, viu o TAP fazer sugestões que economizariam até 1.800 libras de combustível e 12 minutos de tempo de voo, embora ele reconheça que provavelmente é um pouco alto para um voo típico.

David Wing (à esquerda), líder de pesquisa TASAR (Traffic Aware Strategic Aircrew Requests) e a Dra. Kelly Burke (à direita), desenvolvedora da interface de software Traffic Aware Planner (TAP).

“Através de simulações, chegamos a estimativas aproximadas de que um voo médio poderia economizar 400 a 500 libras de combustível e cerca de quatro minutos de tempo de voo”, disse Wing.

Os primeiros resultados são promissores. Em cinco de seus primeiros seis voos com a Alaska Airlines na primeira semana de um teste operacional planejado de oito meses, o software TAP fez recomendações de redirecionamento – mudando o caminho da aeronave e/ou altitude – que reduziu o tempo de voo ou economizou combustível e as vezes ambos.

Wing e a sua colega Dra. Kelly Burke voaram em vários voos com as tripulações da Alaska Airlines para garantir que o software funcionasse corretamente. Se o trabalho de Wing é fazer o software funcionar no avião, o trabalho de Burke é fazê-lo funcionar para os pilotos. Ela é a especialista em fatores humanos que desenhou a interface do TAP.

“A parte mais emocionante para mim é ver as equipes usando o software”, explica Burke. “Queríamos saber se os pilotos poderiam alternar entre seus diferentes aplicativos de forma eficaz, e eu sentei bem atrás do capitão e o vi fazer exatamente isso.”

Como um dos primeiros a adotar a tecnologia TASAR, a Alaska Airlines vê um enorme potencial no TAP.

“A otimização de rotas não é um conceito novo”, disse Bret Peyton, diretor de suporte de tecnologia de frotas da Alaska Airlines. “Mas ter um conjunto verdadeiramente rico de dados em tempo real para usar na tomada de decisões após a partida é onde as capacidades de mudança de jogo da TAP entram em cena. Estamos nos aproximando da marca de 50 voos em nossos testes e temos algumas maneiras para testar antes de usar definitivamente, mas o potencial é muito claro”.

O TAP avalia simultaneamente o tempo, o vento e o tráfego aéreo em tempo real, o espaço aéreo restrito e o estado do avião nos cálculos da trajetória de voo. À medida que as condições mudam durante o voo, o TAP analisa incessantemente os números e atualiza as suas recomendações. Pesando todos esses fatores e comparando-os uns com os outros, ele oferece os melhores redirecionamentos disponíveis para os pilotos com base nas informações mais recentes a cada 60 segundos.

“O TAP é intuitivo e requer treinamento mínimo”, explica Jared Woodward, gerente do programa TASAR na Alaska Airlines e piloto técnico. “Recentemente, pedi a um controlador de tráfego aéreo que oferecesse um ‘atalho’ que parecesse bom para mim, mas que resultaria em perda de tempo se não fosse pelo TAP.”

Woodward também usou o TAP como árbitro no cockpit.

“O plano de voo dizia ‘Em 150 milhas, suba para 35.000 pés’, e o FMC [Flight Management Computer] disse: ‘Suba para 35.000 pés agora’.” Woodward usou o TAP para cruzar os dois, “e a decisão do TAP resultou em uma economia de combustível de 660 libras”.

Minimizar a queima de combustível é uma importante função do TAP. A queima menor de combustível reduz as emissões, reduz os custos operacionais e diminui os impactos ambientais.

Quando um avião voa, ele queima combustível e fica mais leve. Quando isso acontece, altitudes mais altas tornam-se cada vez mais favoráveis ??em termos de eficiência de cruzeiro. Os pilotos solicitam regularmente altitudes mais elevadas e atalhos de rota para economizar combustível.

Bret Peyton, capitão do 737 e diretor de suporte de tecnologia de frotas da Alaska Airlines, testa o software Traffic Aware Planner (TAP) da NASA no cockpit. (Foto: Alaska Airlines / Ingrid Barrentine)

Às vezes, uma ameaça invisível à eficiência – ventos contrários – os aguarda. Os ventos contrários estão mudando constantemente e podem anular os benefícios do reencaminhamento. Onde existem agora as informações de vento disponíveis para as tripulações, às vezes, o TAP rastreia informações de vento tridimensionais atualizadas e as transforma em centenas de cálculos de opções de reencaminhamento. É assim que o TAP ajuda os pilotos a encontrar e voar a rota mais eficiente em termos de combustível, mesmo quando esta não é a opção mais direta.

“Mesmo poupanças mínimas – digamos, 50 libras de combustível aqui e 30 segundos de tempo de voo ali -, isso acrescenta-se”, disse Wing. “Pense no que significa se isso for feito repetidamente ao longo de cada voo.”

A Alaska Airlines continua a voar com o software TAP em três aeronaves que realizam voos múltiplos por semana. Durante o planejado estudo operacional de oito meses em voos de receita, a NASA planeja continuar a coletar dados sobre a eficácia do TASAR, enquanto a Alaska Airlines leva seus clientes para seus destinos com um pouco mais rapidez e economia.

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