Este dínamo de dogfight foi projetado para vencer uma guerra que nunca aconteceu. Várias décadas mais tarde, agora é uma espécie em extinção.

Ontem o F-14 Tomcat comemorou o aniversário de seu primeiro voo e este mês a aeronave voltou aos holofotes com o segundo trailer de “Top Gun: Maverick”. Mas por que este pesado e ágil caça é tão badalado e admirado no mundo?

Agosto de 1981 abriu com uma demonstração maciça de força americana no mar Mediterrâneo, ao norte da Líbia. Dois porta-aviões americanos, o USS Forrestal e o homônimo da classe, USS Nimitz, haviam participado do que o líder líbio Muammar Gaddafi havia declarado ilegalmente as águas territoriais de seu país.

Os porta-aviões americanos estavam lá para se opor a essa declaração e, por dias, jatos de combate de ambos os países dançaram em uma extensão aérea de tensões diplomáticas até que dois caças dos EUA entraram em uma briga mortal.

“O lado esquerdo da aeronave principal da Líbia acendeu uma grande chama quando o motor de mísseis se acendeu”, contou o tenente Larry “Music” Muczynski, um dos dois pilotos do F-14. Esse míssil passou raspando, perdendo os dois aviões e dando aos caças americanos todo o ímpeto de que precisavam para ver o que o mais novo caça de superioridade aérea da Marinha poderia fazer.

“Ele disparou um AIM-9L da estação 1A (pilone do lado esquerdo)”, disse ‘Music’ sobre o primeiro disparo de seu ala. “O míssil foi na frente, depois fez uma inversão de noventa graus e atingiu uma aeronave Su-22 na cauda. A aeronave começou a rolar, o paraquedas foi acionado e o cara imediatamente ejetado”.

E assim, o caçador de bombardeiros da Marinha, o F-14 Tomcat, obteve sua primeira vitória ar-ar, um avião construído para defender os porta-aviões americanos de aeronaves inimigas em um enorme conflito global que nunca aconteceu.

A frota americana de porta-aviões tem servido como o melhor meio de projeção de força do país, mas seu tamanho tornou a defesa deles um desafio. A Segunda Guerra Mundial provou que as aeronaves eram uma ameaça maior no mar do que os navios inimigos, e o Vietnã apresentou as deficiências dos F-4 Phantoms quando se tratava de dogfights. A Marinha dos EUA também sabia que, se a Guerra Fria esquentasse, uma guerra brutal de atrito seria travada nos céus.

A Marinha dos EUA precisava de uma aeronave que pudesse servir como linha de frente de defesa de um grupo de ataque de porta-aviões – enfrentando os bombardeiros que entravam em alta velocidade e engajando-os a distâncias longas o suficiente para manter seus porta-aviões em segurança.

Marinha escolhe seu próprio caça

Um F-14 escolta um SR-71 sobre a Líbia.

Inicialmente, esperava-se que o programa de aeronaves TFX pudesse fornecer à Marinha e à Força Aérea dos EUA os aviões necessários. Mas, graças ao testemunho fornecido pelo almirante da Marinha Thomas “Tomcat” Connelly perante o Congresso, a Marinha recebeu permissão para seguir seus próprios planos para um caça baseado em porta-aviões.

A escola Top Gun da Marinha já estava trabalhando duro para produzir pilotos com o know-how e a capacidade de enfrentar a Força Aérea Soviética, mas o ramo precisava de uma aeronave que pudesse acoplar as curtas capacidades de decolagem e pouso necessárias para um caça embarcado, alta velocidade máxima, capacidade de carga útil e capacidade de manobra de um caça de interceptação.

Três protótipos do F-14 mostrando as posições das asas de geometria variável.

Um design de caça “pesado” proposto pela Grumman Aerospace Corporation pareceu se encaixar no projeto. Como o caça TFX que ele substituiria, esse novo design incorporaria um design de asa de geometria variável que permitiria à aeronave maximizar a sustentação durante a decolagem e minimizar o arrasto durante o voo em alta velocidade.

Messerschmitt P.1101 encontrado por uma equipe dos EUA.

O conceito não era totalmente novo. Asas móveis desse tipo apareceram em aeronaves que remontam ao Messerschmitt P.1101 da Alemanha nazista, embora essa aeronave nunca tenha realmente voado. O protótipo foi descoberto pelas tropas americanas quando eles apreenderam um laboratório de pesquisa nazista nos Alpes da Baviera em 1945. A descoberta deixou uma impressão particular em Robert J. Woods, comandante da equipe de coleta de informações. Woods foi co-fundador e atuou como designer-chefe da Bell Aircraft Corp.

Durante a decolagem e no voo em baixa velocidade, as asas do novo Grumman F-14 se moviam para a frente nas pontas, expandindo sua área geral de superfície e proporcionando ao caça maior sustentação. Em velocidades supersônicas, no entanto, essas asas se dobravam para trás e minimizavam a área de superfície, tornando-o um caça de perseguição em alta velocidade mais eficiente e concedendo a ele uma velocidade máxima mais alta e melhor economia de combustível do que seus companheiros de asa fixa.

E quando a Marinha disse “alta velocidade”, eles falaram sério. Seu recém-projetado Tomcat F-14 (nomeado em homenagem ao seu maior defensor) ainda colocaria pesos pesados ??modernos como o F-35 Joint Strike Fighter e o F-22 Raptor para trás.

“As especificações [da Marinha] pediam Mach 2,34”, disse Charlie Brown, membro da equipe de design do F-14 e piloto de testes da Grumman. “Na verdade, testamos o avião até Mach 2,5. Eu voei nesta velocidade de 2,5 vezes algumas vezes. Quando você voa com um Phantom, ele é construído para 2,0, mas quando você voa tão rápido, sabe disso. É como sentar em uma bola de prata; não sei para que lado vai, é tão sensível. Em um F-14, é como sentar em um Cadillac.”

A Marinha gostou tanto do seu novo caça que optou por pular completamente a fase do protótipo, colocando o caça em produção em 1969 e recebendo seus primeiros novos F-14 em 1972. A produção continuou até 1991, com um total de 712 caças F-14s construídos.

Com apenas 4,88 metros de altura e 19,5 metros de envergadura, o F-14 Tomcat pode atingir velocidades superiores a Mach 1 ao nível do mar e ultrapassar Mach 2,34 em altitude, graças a dois motores turbofan pós-combustão General Electric F110-GE-400 que cada um produzia mais de 28.000 libras de empuxo com os pós-queimadores acionados. No total, o F-14 poderia percorrer 1.600 milhas sem reabastecer, mas geralmente era considerado um alcance de 1.000 milhas.

O F-14 foi rápido – não há dúvida sobre isso. E enquanto seu sistema de asa deslizante, que se ajustava automaticamente ao desempenho ideal em qualquer velocidade ou altitude, tornava o caça grande e pesado surpreendentemente ágil, havia mais no F-14 do que asas sofisticadas. A nova tecnologia enterrada nas profundezas do exterior atraente do caça fez do F-14 um oponente verdadeiramente formidável.

Do assento do oficial de interceptação de radar, localizado logo atrás do piloto, era possível rastrear até 24 aeronaves inimigas em até 195 milhas de distância com o radar de pulso doppler AWG-9 de banda X, que por acaso utilizava um dos primeiros microprocessadores a chegar a um caça. Os poderosos sistemas embarcados podiam até direcionar mísseis de longo alcance para seis alvos separados simultaneamente, sem perder o controle dos outros.

“O trio Tomcat / radar AWG-9 / Phoenix foi concebido para proteger a frota de bombardeiros supersônicos soviéticos cujo único objetivo era a destruição do porta-aviões”, disse Paco Chierici, ex-piloto de F-14 e autor do livro “Lions of the Sky”.

O sistema AWG-9 era tão capaz que o F-14 poderia até mirar e engajar mísseis de cruzeiro no ar. Esse sistema foi inicialmente reforçado pelo único sensor interno de busca e rastreamento por infravermelho (IRST) do mundo ocidental na época, o ALR-23 – embora esse sistema tenha sido substituído por um sensor óptico que alimentava os dados diretamente no AWG-9.

Os armamentos do caça eram igualmente robustos, com uma variedade de opções para escolher com base no tipo de alvo e sua distância do Tomcat. Com 10 pontos fixos totais e uma capacidade de carga útil de armas de 14.500 libras, o Tomcat era um lutador de peso, mas o verdadeiro lançador pesado era o míssil Phoenix.

“O Tomcat era um enorme avião envolto por um enorme radar especialmente construído para disparar o míssil ar-ar mais letal do inventário ocidental, o AIM-54 Phoenix”, explica Chierici. “Os mísseis lançados hoje estão apenas alcançando algumas, mas não todas, as capacidades que a Phoenix possuía.”

O caça para guerra que nunca existiu

Após a queda da União Soviética em 1991, a Marinha dos EUA se viu em uma encruzilhada. Sem o espectro iminente de bombardeiros russos, o poderoso F-14 tornou-se um guerreiro sem guerra.

Protótipo do F-14D Super Tomcat.

Sessenta e cinco F-14 foram atualizados para usar o Sistema de Pods de Reconhecimento Aerotransportado Tático (TARPS), tornando a plataforma de dogfight em uma aeronave de reconhecimento de alta capacidade, e outros foram montados para torná-los plataformas de ataque ar-solo mais adequadas. Mas o F-14 exigente era caro de manter e mais difícil de operar do que alguns concorrentes mais recentes da quarta geração, como o F/A-18 Hornet e seu próprio sucessor, o Super Hornet.

Quando a Guerra do Golfo começou, os sistemas já datados do F-14 careciam da capacidade de discernir entre aeronaves amigas e inimigas a longas distâncias e, graças à reputação do avião como campeão de dogfights, os caças iraquianos fizeram questão de evitar se envolver com eles. O Tomcat se viu relegado a patrulhas infrutíferas. Pior ainda, a Marinha perdeu um Tomcat para um míssil SA-2 iraquiano superfície-ar.

Graças a algumas atualizações eletrônicas, o Tomcats realizou missões de ataque aéreo contra alvos terrestres nos primeiros dias das guerras modernas no Iraque e no Afeganistão, mas os dias de glória do Tomcat já estavam ficando para trás.

Os Super Hornets menos caros foram construídos propositadamente para tarefas ar-solo em mente, e como o milênio antigo deu lugar ao novo, a Marinha dos EUA começou a sentir que manter uma frota de caças de superioridade aérea em seus porta-aviões era menos importante e muito caro.

Em 2006, o F-14 foi aposentado em favor do Super Hornet mais lento e mais barato.

Legado que permanece

O F-14 reaparecerá nos cinemas no filme “Top Gun: Maverick”.

Em 1986, 20 anos antes da aposentadoria do Tomcat, o filme Top Gun dominou as bilheterias, mas o sucesso do filme fez muito mais do que apenas encher os cinemas americanos. O recrutamento da Marinha explodiu quando os recrutadores montaram mesas do lado de fora das exibições para responder às perguntas de aspirantes a aviadores. Tom Cruise pode ter sido a estrela, mas para jovens americanos com sonhos de pilotar um avião de caça, foi o Tomcat que realmente roubou o show.

Agora, a Marinha dos EUA jogou a maioria de seus F-14 restantes em trituradores industriais maciços – um fim trágico para uma aeronave tão icônica. Antes da revolução iraniana no final dos anos 70, os EUA venderam ao Irã 79 caças Tomcats. Hoje, acredita-se que menos de 12 operem com receios de que as partes restantes cheguem às mãos iranianas.

O caça F-14 continua voando com a Força Aérea Iraniana.

Mas o legado da aeronave continua vivo (e não apenas no próximo filme Top Gun).

Os sistemas pioneiros no Tomcat continuaram amadurecendo e agora podem ser encontrados em inúmeras plataformas de caças. E com o aumento da China, parece provável que elementos do Tomcat encontrem a vida mais uma vez na forma do futuro caça de superioridade aérea da América, atualmente chamado de “PCA”, ou “Penetrating Counter Air”.

Caças F-14 Tomcats do esquadrão “Diamondbacks”.

O F-14 foi um caça propositadamente construído para uma guerra que nunca existiu. Mas quando dissuasão é o nome do jogo, o Tomcat cumpriu sua missão. Afinal, é difícil vencer um F-14 totalmente carregado, voando com o dobro da velocidade do som, com mais de 14.000 libras de mísseis.


Fonte: Popular Mechanics

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6 COMENTÁRIOS

    • Concordo! Mas complemento.. que o elemento que realmente dissuadiu EUA e URSS foi o inventário nuclear de ambos os países!
      O F-14 era uma excelente plataforma, mas não era ele que gerava cabelos brancos nos soviéticos mas sim as bombas atômicas americanas e uma possível guerra nuclear que varreria inúmeras cidades em ambos os países (ceifando a vida de milhares de pessoas). Esse sim era o maior temor de todos.
      Por fim a guerra nunca ocorreu pois ambos temiam as consequências de um conflito nuclear de grandes proporções. Não só americanos e soviéticos pagariam o preço dessa guerra mas sim o mundo todo, certamente o número de vidas que seriam perdidas no pós guerra poderia ser ainda maior do que os causados pelas bombas, o clima da terra poderia ser alterado drasticamente e isso traria consequências não só a curto como a médio e longo prazo (como produção de alimento em escala global).
      O Nhonho pode ser louco, mas burro ele não é! Ele garante a sua ditadura através dos Kilotons que detém, a bomba nuclear ainda é a melhor arma a se ter no inventário como elemento de defesa. Apesar de ser uma arma de ataque ela se configura como o melhor meio de dissuasão.

  1. O F-14 atualmente só É um caça incrível e admirado na República Islâmica do Irã…
    Sabe se lá como ainda voam sem manutenção e peças dos EUA…
    O F-14 nos EUA FOI um caça incrível e admirado…. Tá aposentado portanto o verbo tá inadequado…

  2. Imagine, novos F-14 que fosse construidos em 2005 com materiais compósitos, radar AESA, eletrônica atualizada , motores mais eficientes em desempenho e consumo. O que iria acontecer, seria atualizados em 2015 com novos display, data link e radar e seguiriam como o F-15.

    • Então.. Não seria muita coisa a mais do que o F-15 (por ex.) já é hoje.. Mas com as complicações da geometria variável e trem de pouso complexo e pesado.. Foi um belíssimo caça, mas seu tempo passou.
      Fosse em qualquer outro país ok, provavelmente valeria a pena, mas nos States com outras opções disponíveis, não seria nada pragmático todo esse gasto para mantê-lo em operação ao mesmo tempo com SH e F-35.