A major Rachael Winiecki, piloto de testes do F-35 no 461º Esquadrão de Testes de Voo (à esquerda), e a Aviadora de 1ª Classe Heather Rice, chefe de tripulação do 412º Esquadrão de Manutenção de Aeronaves, posam para uma foto logo após Winiecki ter pousado seu F-35 Lightning II em seu primeiro teste de voo no caça de quinta geração, no dia 14 de dezembro de 2018. (Foto: U.S. Air Force / Kenji Thuloweit)

Uma missão de teste de voo de rotina do F-35 marcou um evento significativo na história da Força Aérea dos EUA na Base Aérea de Edwards, California, no dia 14 de dezembro de 2018.

A major Rachael Winiecki, do 461º Esquadrão de Testes de Voo (FLTS), decolou naquela manhã em seu F-35 Joint Strike Fighter e foi mais tarde recebida por membros do esquadrão depois de completar a primeira missão de testes de voo liderada por uma piloto de testes do programa de desenvolvimento do F-35.

“Eu posso ser a primeira piloto de testes de desenvolvimento feminino (no F-35), mas (pilotos de teste) são apenas uma pequena parte da indústria de testes”, disse Winiecki.

Ela disse que, embora a aviação tende a ser um campo dominado por homens, o número de mulheres em teste de voo está aumentando. Winiecki disse que há vários diretores de teste, condutores de teste, engenheiros de disciplina e engenheiros de teste de voo no 461º FLTS, além daqueles que atuam nas funções de engenharia, manutenção e suporte. Ou seja, ela falou sobre seu chefe de equipe para a missão, a aviadora Heather Rice, do 412º Esquadrão de Manutenção de Aeronaves.

“Foi ótimo ter a aviadora Rice naquele momento”, disse Winiecki. “Estou muito orgulhosa do trabalho que ela faz na linha de voo e estou feliz por ela fazer parte de nossa equipe.”

Antes de ingressar no 461 FLTS, Winiecki contratou o Corpo de Treinamento de Oficiais de Reserva. Após a conclusão do treinamento de pilotos, ela voou operacionalmente no A-10C, incluindo implantações no Sudoeste Asiático, Europa Oriental e no teatro do Pacífico. Ela então se formou na Escola Piloto de Testes da Força Aérea dos EUA em Edwards e foi anteriormente designada como um piloto de testes do F-16 com o 416º Esquadrão de Testes de Voo.

De acordo com o tenente-coronel Tucker Hamilton, comandante do 461º FLTS, a experiência de Winiecki com o A-10 foi um dos fatores para ela ser selecionada como piloto de testes do F-35.

“A Major Winiecki foi escolhida para se tornar uma piloto de testes F-35 com base em sua capacidade de voo excepcional e a voz importante que ela traz para o desenvolvimento do F-35 como piloto anterior no A-10”, disse Hamilton.

Winiecki disse que ter a capacidade de trazer os conjuntos de missão A-10 para o 461º FLTS, como suporte aéreo, combate a busca e resgate e controle aéreo, é importante para que o foco não seja apenas na capacidade ar-ar do F-35, mas também as capacidades ar-solo.

“Eu realmente aprecio a perspectiva que eu posso trazer vindo do A-10 e do F-16 para, esperançosamente, trazer alguma influência dessa perspectiva. Como testadores, os contatos que temos na Força de Combate Aéreo são valiosos”, disse ela. “Podemos entrar em contato com nossas redes para solicitar feedback, solicitar informações sobre como podemos e devemos cumprir nossos conjuntos de missão no futuro. É aí que podemos abrir portas. Eu posso falar com meus amigos e contatos na minha comunidade anterior, assim como outros pilotos de teste aqui.”

Como membro do 461º FLTS, Winiecki fará parte de uma equipe que supervisiona os testes de desenvolvimento de todas as variantes do F-35 JSF.

“Estou honrada por ter a oportunidade de fazer parte da equipe diversificada do 461º. Embora possa haver apenas alguns indivíduos nessas missões, há inúmeros funcionários dedicados a trabalhar arduamente para garantir a realização de testes de voo seguros, eficazes e eficientes”.

Depois que Winiecki concluiu sua primeira missão, ela refletiu não apenas sobre seu marco, mas também sobre as outras mulheres que contribuíram para a história de Edwards e da Força Aérea, ao mesmo tempo em que olhavam para o futuro.

“Sou grato pelas mulheres que quebraram as barreiras anteriormente, elas construíram o caminho”, disse Winiecki. “Estou ansioso para o dia em que surtidas como essa sejam uma ocorrência regular”.

O comandante da 412ª Ala de Testes, Brigadeiro General E. John Teichert, observou que a realização de Winiecki é outro exemplo de como a equipe Edwards continua a fazer história atualmente.

“As conquistas do Major Winiecki são exatamente o motivo pelo qual continuamos no Centro do Universo de Testes Aeroespaciais”, disse Teichert. “Quebrar as barreiras é o que fazemos, com impacto na história todos os dias para o combatente.”

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