O Corpo de Fuzileiros Navais dos EUA inicia a despedida das suas aeronaves Prowlers, depois de mais de 40 anos de operações. (Foto: U.S. Marine Corps)

Por mais de quarenta anos, o Grumman EA-6B Prowler tem estado na vanguarda da guerra eletrônica militar, permitindo que missões de alto nível de combate aéreo – e muitas outras – sejam bem-sucedidas em todos os campos de batalha aéreos desde a Guerra do Vietnã. Com a Marinha dos EUA retirando sua frota de Prowlers em 2015 e transferindo a carga de trabalho para o EA-18G Growler, o legado e o capítulo final do Prowler foram confiados aos quatro esquadrões táticos de guerra eletrônica dos Estados Unidos, ou VMAQs.

Esse capítulo final está sendo escrito com o VMAQ-2, o último dos quatro esquadrões de Prowlers dos Fuzileiros Navais dos EUA, que está completando sua implantação final no Catar, com as últimas seis aeronaves no inventário militar dos EUA. Essas aeronaves mantêm um ritmo acelerado de apoio à Operação Resolute Support e Freedom Sentinel no Afeganistão, bem como à Operação Inherent Resolve.

O VMAQ-2 na sua última implantação na Base Aérea de Al Udeid, no Catar.

“Ser capaz de fazer parte deste último esquadrão e esta última implantação e enviá-lo com classe é um privilégio humilhante”, disse o tenente-coronel Andrew A. Rundle, oficial do VMAQ-2, que começou a pilotar o Prowler na escola de voo em 2003. “Nós fazemos o nosso trabalho, nós os levamos para casa e depois o colocamos na cama da maneira certa – não apenas para nós mesmos – mas todos os outros que voaram e trabalharam nisso antes de nós.”

A história define a missão do Prowler

O EA-6B nasceu das exigências militares durante a Guerra do Vietnã e a rica história do VMAQ-2 foi construída sobre o legado de esquadrões de guerra eletrônicos predecessores, voando com aviões como o AD-5 Skyraider, o EF-10 Skyknight e o EA-6A Intruder.

O Prowler entrou em serviço em 1971 e Grumman produziu 170 das aeronaves antes de encerrar a produção em 1991.

A principal missão da aeronave é apoiar ataques aéreos interrompendo a atividade eletromagnética do inimigo. Como missão secundária, também pode reunir inteligência eletrônica tática dentro de uma zona de combate e atacar os locais de radares inimigos com mísseis antirradiação.

“As necessidades levaram este avião a fazer muito mais do que foi originalmente projetado para fazer. A necessidade é a mãe da invenção, então a reinvenção e a reutilização de algumas das capacidades da aeronave são dignas de nota”, disse Rundle. “O avião é roldanas, contra-pesos, polias e bombas hidráulicas. Não é fly-by-wire. É uma peça impressionante de ferro da Grumman que é um avião real e você pode ouvi-lo vindo de uma milha de distância quando está voando baixo no solo.”

Nenhum lugar está mais ligado à história do Prowler no Corpo de Fuzileiros Navais dos EUA do que a Estação Aérea dos Fuzileiros de Cherry Point, localizada em Havelock, Carolina do Norte, onde o EA-6B pousou pela primeira vez em 1977. Com mais de 40 anos de história, Não deveria ser surpreendente que um punhado de pessoas na área conheça o caminho do Prowler.

“Há homens velhos que foram aposentados e foram chamados quando tínhamos algo relacionado à aeronave”, disse o Gunnery Sgt. Kevin Randall, chefe de controle de manutenção do VMAQ-2, que está com o Prowler há 18 anos e sete implantações completas. “Por volta de 2013, eles abriram um contrato civil onde um dos pré-requisitos era ser um mantenedor anterior do A-6 ou EA-6B e aqueles homens idosos saíram da toca para girar uma chave em uma aeronave que haviam se aposentado 10, 20 ou 30 anos antes. Foi incrível ver e quando voltaram eles nos ensinaram truques que foram esquecidos ao longo dos anos.”

Desafios a cada passo – mantendo o Prowler

Manter uma aeronave legada no ar requer trabalho – muito disso – por uma equipe que abraça desafios e encontra soluções.

“Quero que as pessoas se lembrem de quão impressionante foi a aeronave e, mais importante, das pessoas que trabalharam nela”, disse Rundle. “Não é um avião fácil de se trabalhar. Atualmente, os componentes informam que eles precisam ser substituídos. A solução de problemas especializada não existe exatamente da maneira que costumava ser e trabalhar nesse avião é uma habilidade muito diferente.”

Randall sabe em primeira mão a habilidade necessária para trabalhar no avião. Tendo trabalhado no EA-6B por mais de 18 anos, ele descreveu a experiência como “desmoralizante, mas gratificante”, e enfrentou sua parcela de dores de cabeça ao longo dos anos trabalhando na aeronave antiga.

“Você poderia pensar que sabe o que está errado e consertar o que acha que está errado, mas descobrir que não tinha nada a ver com o que estava errado, não ajudava ou consertava nada”, explicou Randall. “Você poderia solucionar problemas por dias na direção errada, mas como é um avião velho, há muitos fios e coisas que nem sequer são usadas e, por meio de atualizações e upgrades, há coisas que causam problemas que você nunca teria pensado. Mudanças feitas há 10 ou 15 anos vieram à tona e nos arrepiaram o cabelo.”

Manter o foco enquanto encerra a missão Prowler

Com a implantação final do Prowler perto da linha de chegada no meio do deserto do Catar, os fuzileiros navais do VMAQ-2 estão começando a refletir sobre o legado do Prowler e onde suas aeronaves acabarão por chegar.

“Os planos para o Joint Strike Fighter estão em vigor há muito tempo e em 2001, quando eu comecei a escola de voo, todos estavam me dizendo que o Prowler estava indo embora”, disse Rundle. “Nós conseguimos aguentar por um longo tempo, porque eles continuam a ser úteis para nós. E até o final temos um dos mais altos tempos operacionais de qualquer outra comunidade na aviação dos fuzileiros.”

Na frente da manutenção, Randall reconheceu alguns desafios com aqueles que vieram para o EA-6B nos últimos anos com o pôr do sol da aeronave no horizonte.

“É difícil dizer a um ser humano que você precisa aprender isso, embora amanhã você nunca precise dele novamente, por isso tem sido um desafio manter as pessoas motivadas a ir na direção certa e mantê-las trabalhando em aviões” disse Randall. “Não importa o quão bom você é mentalmente, há algo na sua cabeça que sabe que você está aprendendo a fazer algo que não vai estar aqui em quatro anos.”

Apesar dessa batalha difícil, houve um certo orgulho que surgiu e manteve a missão avançando.

“Eu não sei se é algo legado ou uma coisa de auto-orgulho, mas ninguém gosta de falhar”, acrescentou Randall. “Você tem fuzileiros navais que vieram de quatro a seis anos atrás, que sabiam que o avião estava indo embora e eles estão se superando. Eles são inspetores de tarefas colaterais, representantes de garantia de qualidade e são eles que lideram locais de armazenamento e equipes. Eles só precisavam entrar e abordar as coisas de maneira diferente do que pessoas como eu faziam 18 anos atrás.”

Apoiando o guerreiro e colocando o Prowler na ativa

Aqueles que trabalharam e levaram o EA-6B sabem que é uma aeronave antiga, mas também sabem que estão escrevendo seu capítulo final.

“Quase todas as missões aéreas de que as pessoas ouviram falar desde a década de 1970 provavelmente envolveram um Prowler de alguma forma e nós não falamos sobre isso”, disse Randall. O público lê que as missões de bombardeio aconteceram aqui ou nós terminamos essa missão e você leu sobre os aviões mais chamativos, como os B-1, os F-18, os caças stealth que decolaram de qualquer lugar, mas você nunca leu sobre o Prowler que teve que estar na área dias antes ou teve que estar ao redor da área para completar sua missão para permitir que a missão maior aconteça.”

No entanto, esse ativo retornou para luta e contribuiu para os relacionamentos e o sucesso da missão com os outros ramos de serviço, especificamente a Força Aérea e a base de Al Udeid.

“Os Prowlers operaram a partir de Al Udeid antes e há muitos bens que partem operando da mesma base. Foi um ótimo relacionamento trabalhando com a 379ª Ala Expedicionária Aérea”, disse Rundle. “A maneira pela qual o 379º nos adotou e manteve todo o nosso esquadrão fez deste um ótimo lugar para operar e fez uma grande parceria com a Força Aérea.”

Afastando-se de outra implantação pode ser familiar para os fuzileiros navais do VMAQ-2, mas sabendo que isso marca o fim para a aeronave e seu esquadrão indubitavelmente provoca sentimentos e lembranças nostálgicas.

“Depois de 20 anos, eu vou me afastar do avião sem deixar nada para trás porque o avião não estará aqui”, disse Randall. “Não apenas consegui trabalhar em uma estrutura que as pessoas de todo o mundo estão vendo nos museus, mas vou olhar para trás e dizer que fui o último a trabalhar nelas. Na verdade, poderei dizer aos meus filhos quando formos a um museu que eu fui o último – na verdade – poderei dizer a meus filhos que fui eu quem colocou isso aqui”.

O último capítulo está quase concluído

O Esquadrão de Guerra Eletrônica Tática dos Fuzileiros 2 (VMAQ-2) está retornando de sua implantação final para sua base, a Estação Aérea dos Fuzileiros em Cherry Point, Carolina do Norte, no início de novembro de 2018. O Esquadrão será desativado em março de 2019.

Esse evento marcará o fim da poderosa carreira da aeronave de ataque e guerra eletrônica EA-6B, apelidada de “Cadillac of the Sky”.

Dois EA-6B Prowlers, da 2nd Marine Aircraft Wing durante um exercício de reabastecimento ar-ar sobre o Oceano Atlântico. (Foto: U.S. Marine Corps / Cpl. N.W. Huertas)

O Corpo de Fuzileiros Navais dos EUA não está colocando em campo um substituto direto para o EA-6B, em vez disso, contará com a frota de F-35B e com os esquadrões de ataque eletrônico da Marinha dos EUA que pilotam o EA-18G Growler.

A Marinha dos EUA retirou seu último esquadrão EA-6B em 2015. Dentro das Esquadrilhas de Ataque Eletrônico da Marinha dos EUA (VAQ), os Prowlers foram substituídos pelo Growler.

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