Caça F-35A da RAAF “A35-009” estacionado na “linha de vôo australiana” na Base Aérea de Luke, no Arizona.

Depois de atingir todos os marcos do treinamento, a Real Força Aérea Australiana (RAAF) começou a retornar seus pilotos, mantenedores e aeronaves F-35A Lightning II para a Austrália, a partir da Base Aérea de Luke, Arizona, em dezembro de 2019.

A RAAF começou a treinar na Base Aérea de Luke com o 61º Esquadrão de Caças e a sua Unidade de Manutenção de Aeronaves em dezembro de 2014 com dois F-35. Desde então, 34 pilotos australianos e 16 pilotos instrutores receberam sua certificação e, em janeiro de 2020, a RAAF possuía 20 caças F-35.

Imagem do primeiro piloto da RAAF a voar em um F-35A em Luke, no dia 14 de maio de 2015. (Foto: U.S. Air Force)

“Será o começo de outra grande relação de trabalho e continuará sendo uma das alianças mais bem-sucedidas nos últimos cem anos”, disse o comodoro Air Terry Van Haren, adido da RAAF. “Conseguimos muito nos últimos cinco anos desde que começamos a treinar aqui com a 56ª Ala de Caça, 944ª Ala de Caça, 61º Esquadrão de Caça, 61ª Unidade de Manutenção de Aeronaves e a fabricante Lockheed Martin.”

No futuro, pilotos e mantenedores australianos treinarão na Austrália; no entanto, eles permanecerão visitantes regulares em Luke.

“A Base Aérea de Luke é o ponto de entrega do F-35A da RAAF, e os pilotos australianos retornam várias vezes ao ano para transportar os novos caças de quinta geração do país para a Austrália”, disse o comandante de 61º Ala, Jordon Sander, representante nacional sênior do esquadrão de combate da Austrália e novo comandante da Unidade de Conversão Operacional RAAF Nº 2 (OCU Nº 2). As missões de translado continuarão até que a RAAF receba seu último F-35A em 2023.

A Base de Luke e a RAAF continuarão mantendo uma aliança, enquanto os membros da Força Aérea Australiana visitam Luke principalmente quando novos F-35 forem entregues.

“Tanto a RAAF quanto a Força Aérea dos EUA abordam o vôo de caça e o treinamento de pilotos de diferentes perspectivas culturais”, disse Sander. “Trabalhando juntos, a USAF desafia algumas de nossas idéias e vice-versa. O relacionamento nos ajudou a olhar para dentro e nos perguntar por que fazemos as coisas da maneira que fazemos.”

Os pilotos da Força Aérea Real Australiana posam após seu voo de treinamento final na Base Aérea de Luke em 22 de novembro de 2019, em Luke AFB, Arizona. (Foto: U.S. Air Force / Airman 1st Class Leala Marquez)

A RAAF planeja fazer a transição de uma de suas unidades existentes para uma ala de caça F-35 operacional nos próximos três anos, disse Van Haren.

Em 16 de dezembro, a segunda OCU, localizada na Base da RAAF de Williamtown, Austrália, parou de treinar pilotos do F/A-18 Hornet e passou para um esquadrão de treinamento do F-35A, disse Sander. A OCU No. 2 treinará todos os futuros pilotos e mantenedores do F-35A da RAAF.

A Austrália é uma das sete nações atualmente parceiras em Luke. A capacidade de trabalhar com outras nações cria oportunidades únicas de treinamento para pilotos e instrutores de ambos os países.

“Nós nos treinamos treinando com caças de classe mundial e, quando nossos pilotos retornam à Austrália, eles fazem isso com as informações mais recentes sobre emprego e treinamento no F-35”, disse Sander. “Quando nos encontramos no céu juntos durante as operações da coalizão, nosso tempo na Base de Luke nos permitirá integrar efetivamente na projeção do poder aéreo de combate”.

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