O Model 351 da Stratolaunch durante seu recente teste de táxi em alta velocidade, onde alcançou a velocidade prevista para decolar. (Foto: Stratolaunch)

A Stratolaunch, empreendimento aeroespacial criado pelo co-fundador da Microsoft, Paul Allen, informou que sua aeronave de seis motores (Model 351) chegou numa velocidade de 136 mth (219 km/h) na pista do Mojave Air and Space Port, na Califórnia, durante seu último teste de táxi, chegando mais próximo do voo inaugural.

Essa é quase a velocidade de decolagem do maior avião do mundo, projetado para servir como uma plataforma de lançamento voador para foguetes de classe orbital.

Uma das fotos divulgadas na sequência do teste de hoje mostra o trem de pouso do avião subindo da pista, e a Stratolaunch usou a hashtag #wheelie em seu tweet comemorativo. Foi dito que um dos desafios durante esses testes de alta velocidade é manter o avião de 117 metros de envergadura no chão.

A Scaled Composites, com sede em Mojave, que está desempenhando um papel fundamental na construção e no teste do avião, juntou-se à celebração do Twitter:

O relatório de progresso de hoje sugere que a Stratolaunch está se aproximando do primeiro voo do avião – mais de sete anos após a fundação da empresa e três meses após a morte do bilionário devido a um linfoma não-Hodgkin aos 65 anos.

Em abril passado, os executivos da Stratolaunch disseram que esperavam atingir o marco do “primeiro voo” no final de 2018, mas os testes no solo levaram mais tempo do que o previsto. A equipe Stratolaunch / Scaled tem se movido, passo a passo, por uma série de corridas de pista cada vez mais rápidas para testar o desempenho do avião.

A Stratolaunch espera que o avião receba a certificação da Federal Aviation Administration (FAA) após 18 a 24 meses de testes de voo. Em seguida, o avião se prepararia para começar seu papel como plataforma de lançamento – provavelmente em algum momento no período 2020-2021, se o cronograma seguir as expectativas da empresa.

O perfil do voo exige o transporte de foguetes e cargas de até 250 toneladas abaixo do centro das asas do avião, entre as duas fuselagens. Quando o avião atingir uma altitude de cerca de 35.000 pés, os foguetes são liberados da nave-mãe, acionariam seus motores e continuariam em órbita.

Tal sistema permitiria o lançamento em qualquer inclinação orbital, de qualquer lugar dentro do alcance de uma pista adequada. É uma versão super dimensionada do conceito de lançamento aéreo usado para o projeto do foguete SpaceShipOne que Allen financiou há 15 anos, bem como para os sistemas SpaceShipTwo da Virgin Galactic e o LauncherOne (747) da Virgin Orbit.

Eventualmente, o avião poderia acomodar até três foguetes para lançamentos separados durante uma única surtida. Mas para os primeiros lançamentos, o avião levará apenas um foguete Orbital ATK Pegasus XL de 50.000 libras. Isso significa simplificar o processo de obtenção de autorização para os lançamentos iniciais, porque o Pegasus já está sendo lançado por ar a partir da aeronave Lockheed L-1011 modificada da Orbital ATK.

A aeronave da Stratolaunch poderá levar até três foguetes Orbital ATK Pegasus XL de 50.000 libras.

A Stratolaunch diz que ainda não contratou clientes, mas pretende colocar cargas úteis em seus primeiros lançamentos – talvez com uma taxa com desconto.

Olhando para o futuro, a empresa está desenvolvendo uma família inteira de veículos de lançamento a serem transportados no avião, que vão desde um veículo de lançamento médio até um avião espacial tripulado que tem o codinome Black Ice. Para abastecer esses veículos, a Stratolaunch está desenvolvendo uma nova geração de motores de foguetes movidos a hidrogênio chamados PGA (em homenagem a Paul G. Allen).

O veículo de lançamento médio pode estar pronto para voar em 2022, diz a Stratolaunch. A empresa também está desenvolvendo aviões de testes hipersônicos que usariam um motor de foguete PGA, bem como um sistema de propulsão “air-breathing”.

A Stratolaunch não forneceu detalhes específicos sobre seus clientes em potencial, mas os suspeitos mais prováveis ??incluem operadoras de satélite e as forças armadas dos EUA.


Fonte: Geek Wire

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