O Boeing 747SP especialmente transformado em telescópio voador no projeto SOFIA da NASA.

Após 10 anos de observação do Sistema Solar, o observatório aerotransportado SOFIA pode ser aterrado para sempre.

O SOFIA é talvez o mais estranho e bem-sucedido telescópio da NASA de todos os tempos, voando a bordo de um 747SP especialmente preparado.

Aagora a NASA pode enviar SOFIA, o telescópio voador montado em um avião Boeing 747 para a aposentadoria antecipada. É uma das baixas de uma proposta de orçamento estelar para o ano fiscal de 2021, anunciou a agência na segunda-feira.

A SOFIA passou quase 10 anos observando planetas, cometas e asteróides em nosso Sistema Solar.

Mas, apesar dos US$ 25 bilhões marcados para a agência – um aumento de 12% em relação ao orçamento da NASA deste ano – a SOFIA não conseguiu.

ste telescópio voa ao redor do mundo, observando estrelas e galáxias de um ponto de vista diferente.

A maior parte do dinheiro é direcionada para uma nova era de viagens espaciais, marcada pelas próximas missões para devolver humanos à Lua e enviar a primeira missão humana a Marte. Essas ambições brilhantes custam outras missões menos fascinantes – e isso inclui a SOFIA, ou o Observatório Estratosférico de Astronomia Infravermelha, para dar o título completo.

O QUE É SOFIA?

O SOFIA foi lançado em 2010, com o plano de mantê-lo em funcionamento até o início dos anos 2030. Mas a proposta de orçamento da NASA para 2021 exige sua completa eliminação dos voos.

No que diz respeito aos telescópios, o SOFIA é bem estranho. O observatório é baseado em um avião modificado, um Boeing 747SP. Mas, diferentemente dos aviões em que nos aglomeramos, este tem um único passageiro – um telescópio refletor de 2,7 metros. O SOFIA voa por 10 horas seguidas antes do pouso, para que uma equipe em terra possa manter seus instrumentos.

A bordo do 747, o SOFIA cruza a estratosfera da Terra ou a segunda camada principal de atmosfera do planeta. Lá, seus instrumentos de infravermelho distante coletam dados científicos cruciais sobre o Sistema Solar e além.

A INCRÍVEL CIÊNCIA DO SOFIA

Voar a 38-45.000 pés acima do nível do solo permite que a SOFIA observe o Sistema Solar de uma maneira que outros telescópios não podem.

Ele paira sobre a parte da atmosfera da Terra que bloqueia a luz infravermelha, de modo que a SOFIA obtém uma visão única de planetas, estrelas e galáxias de um ponto de vista global.

A trajetória real de voo do SOFIA durante a noite de 29 a 30 de junho, horário da Nova Zelândia (28 a 29 de junho nos EUA), a caminho de observar Plutão e sua atmosfera ocultando uma estrela.

Por causa de suas capacidades únicas de imagem, a SOFIA capturou algumas ocorrências planetárias raras que os astrônomos podem ter perdido.

Uma dessas ocorrências ocorreu em junho de 2015, quando a SOFIA capturou Plutão durante um evento raro, semelhante a um eclipse.

Em 29 de junho, Plutão estava posicionado entre uma estrela distante e a Terra, lançando uma leve sombra sobre o nosso planeta. Foi uma excelente oportunidade para realizar algumas análises científicas. E havia apenas um telescópio capaz de se posicionar no lugar certo para fazer essas observações – SOFIA.

Em 2018, a SOFIA partiu para a Nova Zelândia para realizar observações da maior lua de Saturno, Titã, melhor visualizada no Hemisfério Sul.

Os dados que a SOFIA capturou nessa jornada caracterizaram a atmosfera de Titã quando ela passou na frente de uma estrela distante, revelando como a atmosfera de Titã muda com a mudança das estações em Saturno.

A piloto Elizabeth Ruth posa junto do Boeing 747 SOFIA.

E a SOFIA lançou luz sobre mais do que apenas planetas e suas luas acompanhantes.

Em fevereiro de 2019, o telescópio também rastreou a poeira cósmica – os restos de uma grande explosão estelar Supernova 1987A.

GOSTO CARO

Infelizmente, toda essa ciência legal tem um preço. O custo anual de operações da SOFIA é de pouco mais de US$ 80 milhões, tornando-a a segunda missão mais cara em todo o programa de astrofísica da NASA.

“A natureza do programa, que se baseia em observações usando uma plataforma cara (um avião) com consumíveis caros (combustível de aviação), resulta em baixo custo-benefício em comparação com a maioria dos observatórios”, disse a NASA, explicando por que eles planejam interromper a viagem da SOFIA.

A agência espera que o James Webb Telescope, que está programado para ser lançado em 2021, compense a ausência da SOFIA.

A nova proposta de orçamento da NASA também corta fundos para outras missões científicas.

Duas missões de ciências da Terra, a missão Plâncton, Aerossol, Nuvem, Ecossistema oceânico (PACE) e o Pathfinder do Observatório Absoluto de Radiância e Refração do Clima (CLARREO) foram projetadas para realizar o monitoramento do oceano e do clima. Juntos, eles lançariam luz sobre a mudança climática e como isso afeta o oceano e a atmosfera. Mas os satélites ainda estão para decolar – e talvez nunca o façam, graças a este plano de orçamento.

O novo orçamento também reduziria o Escritório de Engajamento STEM da NASA, que oferece subsídios educacionais no campo da ciência e da tecnologia. Mas a agência não parece muito incomodada com a idéia, dizendo que outros programas tomarão seu lugar.

“É improvável que a descontinuação dos programas de bolsas de estudos da NASA tenha um impacto significativo na pesquisa STEM e na capacitação geral da nação, que continuariam sendo apoiados por outros meios”, disse a NASA, referindo-se a estágios e competições de robôs.


Fonte: Inverse

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