Um Cessna 206 de 1968 com o ROBOpilot instalado preparando-se para o arranque do motor na pista em Dugway Proving Ground, Utah. (Foto: USAF)

Um novo kit da Força Aérea dos EUA que pode transformar uma aeronave convencional em uma aeronave robótica completou seu voo inaugural. Desenvolvido pelo Laboratório de Pesquisa da Força Aérea (AFRL) e a DZYNE Technologies Incorporated como parte do Programa Robotic Pilot Unmanned Conversion, o ROBOpilot fez seu primeiro voo de duas horas em 9 de agosto no Dugway Proving Ground em Utah após ser instalado em uma aeronave Cessna 206 de 1968.

Com os pilotos automáticos modernos, até mesmo as aeronaves pequenas e modernas já têm uma capacidade surpreendente de voar, mas há uma grande diferença entre manter um curso e realmente pilotar uma aeronave como um piloto humano faz. Na direção oposta, os drones autônomos estão se tornando cada vez mais sofisticados, mas estes tendem a ser altamente especializados e caros.

Financiado pelo projeto CRI Small Business Innovative Research do AFRL, o ROBOpilot foi projetado para fazer esses dois caminhos se encontrarem no meio substituindo o assento do piloto (e o piloto) por um kit composto por todos os atuadores, equipamentos eletrônicos, câmeras e sistemas de energia necessários para voar uma aeronave convencional, além de um braço robótico para as tarefas manuais. Desta forma, o ROBOpliot pode operar o manche, o leme, os freios, o acelerador e os interruptores durante a leitura dos medidores do painel e exibidos como um piloto humano.

Vista do sistema ROBOpilot instalado durante o pré-voo para o primeiro voo. (Foto: USAF)

“A ROBOpilot interage com uma aeronave da mesma maneira que um piloto humano”, disse a Força Aérea dos EUA em um comunicado de 15 de agosto. “O sistema ‘agarra’ o manche, empurra os lemes e freios, controla o acelerador, vira os interruptores apropriados e lê os medidores do painel da mesma forma que um piloto faz. Ao mesmo tempo, o sistema usa sensores, como GPS e uma unidade de medição inercial, para conscientização situacional e coleta de informações. Um computador analisa esses detalhes para tomar decisões sobre a melhor forma de controlar o vôo.”

Segundo a Força Aérea dos EUA, a instalação é simples, não invasiva e não permanente, utilizando tecnologias e componentes comerciais padrão. Isso permite que os aviões sejam convertidos em operações não-tripuladas, sem a complexidade e os custos dos UAVs criados para fins específicos, e alternados para a configuração de controle humano, quando necessário.

O recente voo ocorre após um ano de construção e testes envolvendo o teste do conceito do dispositivo usando um simulador RedBird FMX para demonstrar o quão bem ele pode voar em um ambiente simulado antes de progredir para a realidade. O instrutor certificado pela Administração Federal de Aviação dos Estados Unidos (FAA) mostrou que o ROBOpilot poderia realizar decolagens autônomas, missões de navegação e aterrissagens em condições normais e anormais.

“Imagine ser capaz de converter rápida e economicamente uma aeronave da aviação geral, como um Cessna ou Piper, em um veículo aéreo não tripulado, fazendo com que ele pilote uma missão de forma autônoma e devolva-a à sua configuração original tripulada”, disse Dr. Alok Das, cientista sênior do Centro de Inovação Rápida do AFRL. “Tudo isso é conseguido sem fazer modificações permanentes na aeronave.”

A Força Aérea dos EUA não disse quais são os próximos passos do ROBOpilot ou se planeja testar o sistema em uma plataforma em serviço.

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