O LauncherOne no momento que era liberado do 747 “Cosmic Girl”.

A empresa espacial Virgin Orbit de Sir Richard Branson concluiu nesta quarta-feira (10/07) um teste-chave de seu sistema de lançamento LauncherOne baseado no Boeing 747 “Cosmic Girl”. Confira a seguir o vídeo do teste realizado sobre o Deserto de Mojave, California.

A Virgin Orbit voou com sua aeronave modificada 747 acima do Deserto de Mojave, na Califórnia, e liberou o foguete LauncherOne (de 21 metros) a cerca de 10 quilômetros de altura, para testar uma das principais partes de seu sistema de lançamento. A empresa planeja usar o foguete para lançar satélites para o espaço, com o sistema de “lançamento aéreo” dando uma flexibilidade de horários, que a Virgin Orbit afirma ser mais eficiente do que os sistemas de lançamento baseados em terra como os da SpaceX e Rocket Lab.

“Este teste de liberação é a grande demonstração final em um programa de desenvolvimento que está em andamento há quatro anos e meio”, disse o CEO da Virgin Orbit, Dan Hart, antes do teste. “É um grande negócio… separa o trabalho de desenvolvimento do início das operações e a colocação do sistema em órbita.”

Em vez de uma carga útil, o foguete para o teste de liberação tem um pedaço de metal no nariz. E, em vez de combustível, o foguete de teste está carregando uma carga de água e anticongelante para simular o peso. Após a liberação, o avião apelidado de Cosmic Girl continuou em sua rota de voo.

Hart disse que o primeiro foguete que a empresa planeja lançar para o espaço está passando por testes finais na fábrica da Virgin Orbit em Long Beach, Califórnia. A verificação final do foguete será realizada nas semanas seguintes ao teste realizado hoje, com Hart prevendo o primeiro lançamento do foguete da Virgin Orbit “devendo ocorrer antes do final do terceiro trimestre”.

“Estamos preparados para lançar nosso próximo foguete, que seria do nosso primeiro cliente pagante, dois meses, talvez dez semanas, após o primeiro voo”, acrescentou Hart.

A Virgin Orbit é uma derivada da empresa de turismo espacial Virgin Galactic, de Branson. Enquanto ambas as empresas lançam naves espaciais em voo – em vez do lançamento no solo – é aí que as semelhanças terminam. A Virgin Orbit usa um antigo jato comercial e lançará satélites do tamanho de refrigeradores em órbita, enquanto a Virgin Galactic tem uma aeronave única e planeja enviar turistas pagantes em viagens de 10 minutos à beira do espaço.

Foguetes do tamanho de arranha-céus, como os da SpaceX e da United Launch Alliance (ULA), chamam a atenção por esse tamanho, mas foguetes menores como a Virgin Orbit são um foco recente para dezenas de empresas de lançamento. Pequenos foguetes podem economizar tempo aos clientes durante meses. Além disso, a Virgin Orbit acredita que pode ajudar a evitar outros atrasos na programação, como o clima, com seu sistema de lançamento aéreo.

O lançamento a partir do ar não é uma nova maneira de fazer as coisas, já que a Northrop Grumman tem um sistema chamado Pegasus que começou a voar em 1990. O foguete Pegasus é lançado a partir de uma aeronave modificada Lockheed Martin L-1011. Mas o sistema da Northrop Grumman custa cerca de US$ 40 milhões por lançamento. Em comparação, a Virgin Orbit avalia um voo em um de seus foguetes LauncherOne entre US$ 10 milhões e US$ 15 milhões, segundo Hart.

Uma vez feito o teste, a Virgin Orbit tem mais de uma dúzia de lançamentos alinhados. Hart enfatizou que a maioria desses lançamentos é para naves espaciais de empresas privadas, com apenas uma para a NASA e outra para a Unidade de Inovação em Defesa do Pentágono.

“É uma espécie de declaração do que está acontecendo no mercado”, disse Hart. “Em pequenos satélites e pequenos lançamentos, o mercado comercial está na verdade liderando.”

Mas a Virgin Orbit já está falando com os militares dos EUA sobre as aplicações de sua tecnologia. Branson reuniu-se com a liderança da Força Aérea dos EUA em fevereiro para discutir as capacidades da Virgin Orbit. Após a reunião, o chefe de aquisições da USAF, o Dr. Will Roper, disse que estava “muito animado com o lançamento de pequenas dimensões”, porque “se você perder um satélite”, pode “colocar outro no momento em que precisar”.

Hart disse que o objetivo da Virgin Orbit é ser capaz de lançar um foguete a cada quatro ou seis horas, dizendo que o tempo de giro da empresa será determinado pelo tempo necessário para conectar o foguete ao avião e abastecer o foguete. Se a Virgin Orbit puder lançar foguetes rapidamente, a Força Aérea dos EUA estaria interessada em utilizar a tecnologia para substituir os satélites desativados ou destruídos.

“O governo está realmente atento e vendo oportunidades e eles estão no processo de adotar pequenas constelações de satélites e lançamento responsivo na arquitetura geral de segurança nacional”, disse Hart.

A Virgin Orbit tem seis foguetes em sua fábrica no momento, disse Hart, e pode escalar “para chegar a mais de 20” por ano. Os foguetes LauncherOne são descartáveis, o que significa que eles não serão recuperados ou reutilizados após o lançamento, e Hart disse que a Virgin Orbit está focada em tornar “o custo de produção reduzido para muito baixo”. A SpaceX fez dos foguetes reutilizáveis ??uma chave parte de seus negócios, mas a empresa espacial de Elon Musk continua sendo a exceção, e não a regra, do que acontece com um foguete depois de um lançamento.

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