A SpaceX deu um salto gigantesco em sua missão de transportar astronautas. A empresa privada de voos espaciais destruiu intencionalmente um de seus foguetes no domingo (19) como parte de um teste crucial do sistema de escape da sua cápsula espacial tripulada Crew Dragon

O teste não tripulado, conhecido como teste de cancelamento em voo (in-flight abort – IFA), é o último grande obstáculo que a SpaceX precisava resolver antes que a Crew Dragon pudesse começar a transportar astronautas. Originalmente programada para voar no sábado (18 de janeiro), teve de ser adiado por 24 horas devido a condições climáticas desfavoráveis ??tanto no local de lançamento quanto na zona de recuperação no Oceano Atlântico na costa da Flórida. 

A previsão do tempo no domingo parecia igualmente ameaçadora, com as chances de condições favoráveis ??na decolagem piorando. No entanto, o tempo melhorou e a SpaceX conseguiu decolar às 10:30 EST (1530 GMT).

Espectadores entusiasmados aguardavam ansiosamente o teste, com suas câmeras posicionadas em uma área gramada na área de imprensa da NASA. O foguete Falcon 9 decolou, criando ondas sonoras que acionaram alarmes de carros e sacudiu prédios próximos. 84 segundos depois, uma bola de fogo foi vista no céu. 

Alguns momentos depois, um boom sônico ecoou no céu. O Falcon 9 explodiu como esperado, e um segundo boom foi ouvido quando seus restos atingiram o oceano. Os espectadores esperavam ver a Crew Dragon descer de paraquedas, mas infelizmente as nuvens obstruíram grande parte da vista.

O foguete destruído intencionalmente era o primeiro dos foguetes Falcon 9 “Block 5” da SpaceX a voar.

A missão da IFA foi projetada para testar o sistema de escape da Crew Dragon, que ejeta a cápsula para longe do foguete lançador em caso de emergência durante o voo. 

Quando a NASA retirou sua frota de Ônibus Espaciais em 2011, a Agência procurou o setor comercial para transportar equipes para o Espaço e a ISS, selecionando a SpaceX e a Boeing como seus futuros fornecedores de acesso espacial. Cada uma dessas duas empresas construiu uma espaçonave capaz de transportar a tripulação com segurança sob uma série de contratos, dos quais os dois mais recentes, anunciados em setembro de 2014, valem um total de US$ 6,8 bilhões. Uma vez em operação, os dois veículos – a Crew Dragon da SpaceX e a Starline da Boeing – serão o principal meio de transporte da NASA para o Espaço e os astronautas da NASA. 

A SpaceX lançou sua primeira missão Crew Dragon, um voo de teste não-tripulado para a Estação Espacial Internacional, em março de 2019. O teste IFA da Crew Dragon foi adiado quando a cápsula explodiu durante um teste no solo em abril de 2019, forçando meses de investigação, atualizações e uma série de testes de incêndio estático bem-sucedidos para abrir caminho para o lançamento de hoje.

Em 2019, a Boeing também lançou um teste IFA de sua própria espaçonave Starliner, bem como um voo de teste não-tripulado para a ISS. No entanto, o voo orbital não atingiu a estação espacial como planejado devido a um erro no software do relógio de missão. 

Apesar desses obstáculos, a SpaceX e a Boeing pretendem lançar suas primeiras missões tripuladas ainda este ano. Mas antes que isso aconteça, as duas empresas devem provar que seus veículos têm o necessário para manter os astronautas em segurança durante o voo. 

Anomalias a bordo são raras, mas acontecem, como vimos em outubro de 2018. Naquela época, o astronauta da NASA Nick Hague e o cosmonauta russo Alexey Ovchinin estavam a caminho da estação espacial quando a nave Soyuz experimentou um anomalia de voo. A dupla foi trazida de volta a Terra em segurança pelo sistema de interrupção da Soyuz. A NASA quer garantir que, se um dos foguetes Falcon 9 da SpaceX tiver uma anomalia semelhante, seus astronautas ainda serão trazidos de volta em segurança; é disso que se trata o  teste IFA.

Para este teste, a trajetória de subida do Falcon 9 imitará uma missão Crew Dragon na Estação Espacial Internacional para melhor corresponder aos ambientes físicos que o foguete e a espaçonave encontrarão durante uma subida normal“, disse a SpaceX num comunicado.

No entanto, ao contrário de um voo normal, a SpaceX programou a Crew Dragon para ativar intencionalmente o sistema de fuga logo após “max Q” – o momento de estresse aerodinâmico máximo no foguete.

Embutidos dentro do casco externo da cápsula estão oito motores chamados SuperDracos. Se o computador do veículo detectar que algo está errado durante o voo, ele acionará esses propulsores. Então, os SuperDracos empurrarão a Crew Dragon para cima e para longe do foguete. Uma vez que a cápsula esteja a uma distância segura do foguete, a Crew Dragon acionará seus paraquedas e pousará no Oceano Atlântico.

Foi exatamente o que aconteceu durante o teste de hoje. A cápsula explodiu livre de seu foguete menos de 90 segundos após a decolagem. Menos de 5 minutos depois, a Crew Dragon abriu seus paraquedas. A cápsula amerrissou suavemente a cerca de 30 km da costa da Flórida 9 minutos após o lançamento.

Após uma análise de dados, a SpaceX espera que a NASA autorize a Crew Dragon para transportar seres humanos. Quando isso acontecer, a SpaceX levará dois astronautas da NASA, Bob Behnken e Doug Hurley, para a Estação Espacial para uma estadia de duas semanas durante uma missão de teste chamada Demo-2.


Com informações de Space.com

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