Plataforma aérea não tripulada de ultra longa resistência (Ultra LEAP) desenvolvida pelo Laboratório de Voo da USAF.

O Centro de Inovação Rápida (CRI) do Laboratório de Pesquisa da Força Aérea dos EUA (AFRL) concluiu com êxito os testes de voo iniciais da Plataforma de Aeronaves de Ultra Longa Resistência (Ultra LEAP).

Esta série de testes de voo começou em fevereiro de 2019 em Dugway Proving Ground, Utah, culminando com uma demonstração de voo contínuo de dois dias e meio, no período de 9 a 11 de dezembro. Os testes de voo subsequentes demonstrarão níveis aumentados de resistência de voo.

A Plataforma de Aeronave de Ultra Longa Resistência (Ultra LEAP) é um revolucionário Sistema Aéreo Não Tripulado (UAS) com um conjunto personalizável de ferramentas de Inteligência, Vigilância e Reconhecimento (ISR) que suporta missões estendidas.

O sistema consiste em uma estrutura comercial de alto desempenho, econômica e de classe esportiva, convertida em um sistema totalmente automatizado com capacidade de decolagem e aterrissagem autônoma. O Ultra LEAP também possui navegação segura e fácil de usar, empregando GPS anti-jam e acesso operacional global completo por meio de comando e controle por satélite e link de retransmissão de dados ISR de taxa alta.

“Como a Força Aérea dos EUA equilibra a disponibilidade atual com a modernização a longo prazo, o Ultra LEAP representa uma abordagem acessível que suporta as necessidades de força existentes e futuras”, disse o major-general William Cooley, comandante do AFRL, acrescentando que as “capacidades aprimoradas do UAS juntamente com a economia de custos oferece aos militares uma solução vencedora. ”

“Desenvolver um UAS com esse nível de resistência é uma conquista incrível para futuros combates e sucesso no campo de batalha”, disse Paul Litke, engenheiro de projeto do AFRL que lidera esse esforço. Litke explica que, como o sistema emprega muitos componentes comerciais prontos para uso, o Ultra LEAP mudará dramaticamente a curva de custo-desempenho ISR para as forças armadas dos EUA.

O desenvolvimento do Ultra LEAP desde o conceito até o primeiro voo levou menos de 10 meses e o sistema poderá estar pronto para o campo operacional em 2020. O alto nível de automação que ele fornece permitirá requisitos de treinamento do operador bastante reduzidos para a Força Aérea dos EUA. Equipes de suporte menores também levarão a custos operacionais mais baixos.

“Realizada após apenas 10 meses de desenvolvimento por nossa equipe do AFRL/indústria, a missão Ultra LEAP de 2,5 dias é um marco significativo na solução do problemas de distância para sistemas ISR”, disse o Dr. Alok Das, cientista sênior do AFRL e diretor do CRI. “Ele trará benefícios imediatos aos nossos combatentes e, ao mesmo tempo, abrirá o caminho para futuros sistemas ISR de resistência de vários dias com baixo custo”.

O Ultra LEAP emprega muitos dos subsistemas e lições aprendidas com o bem-sucedido programa LEAP anterior do AFRL, um UAS que suporta missões de até 40 horas. Até o momento, o LEAP completou mais de 18.000 horas de voo de combate e demonstrou uma das menores taxas de acidentes e menor tamanho de equipes de controle de missão de qualquer UAS operacional em sua classe. O CRI empregou a mesma estratégia nos dois esforços de conversão de aeronaves existentes em plataformas ISR.

Litke explica que, ao alavancar o mercado de aeronaves comerciais, o AFRL reduziu significativamente o custo de fabricação e fornecimento de peças logísticas em relação ao UAS.

“Dessa forma, os militares dos EUA economizarão dinheiro sem sacrificar a confiabilidade e a capacidade de manutenção”, disse ele.

No futuro, os esforços paralelos do AFRL-CRI se concentrarão nas operações do UAS com curtas distâncias de decolagem e pouso para apoiar implantações em locais não tradicionais.

Como pioneira na criação de inovação disruptiva por meio de mudanças de paradigma, o AFRL estabeleceu o CRI em 2006 para otimizar a aplicação de novas e existentes tecnologias do AFRL para lidar com mudanças dinâmicas nos espaços aéreo, espacial, terrestre e cibernético e resolver desafios operacionais urgentes e em evolução. A execução desse processo exclusivo utiliza conhecimento altamente diversificado no assunto e um recurso técnico e de gerenciamento colaborativo entre o governo e a indústria para desenvolver, testar e implantar rápida e rapidamente soluções inovadoras de protótipo para ambientes operacionais dinâmicos.

O CRI usa rotineiramente o programa Small Business Innovation Research para identificar tecnologia disruptiva e talento inovador em engenharia para seus projetos. Trabalhando com equipes de pequenas empresas inovadoras, o CRI demonstrou inúmeros sucessos operacionais em áreas como plataformas de ataque com precisão, recursos de combate a drones e comunicações seguras. Vários esforços foram transferidos para Programas de Registro.

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